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La traite négrière transatlantique

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La traite transatlantique des esclaves a commencé vers le milieu du XVe siècle, lorsque les intérêts portugais en Afrique se sont éloignés des fabuleux gisements d'or pour devenir une marchandise beaucoup plus facilement accessible: les esclaves. Au dix-septième siècle, le commerce battait son plein, atteignant son apogée à la fin du dix-huitième siècle. C’était un commerce particulièrement fructueux, car chaque étape du voyage pouvait être rentable pour les marchands - le fameux commerce triangulaire.

Pourquoi le commerce a-t-il commencé?

Des captifs sont amenés à bord d'un navire négrier sur la côte ouest africaine (côte des esclaves), vers 1880. Ann Ronan Images / Print Collector / Getty Images

Les empires européens en expansion dans le Nouveau Monde manquaient d'une ressource majeure: une main-d'œuvre. Dans la plupart des cas, les peuples autochtones s’étaient révélés peu fiables (la plupart mouraient de maladies importées d’Europe), et les Européens étaient inadaptés au climat et souffraient de maladies tropicales. Les Africains, en revanche, étaient d'excellents travailleurs: ils avaient souvent l'expérience de l'agriculture et de l'élevage du bétail, ils étaient habitués à un climat tropical résistant aux maladies tropicales et ils pouvaient être "travaillés très dur" dans des plantations ou dans des mines.

L'esclavage était-il nouveau en Afrique?

Les Africains ont été commercialisés comme esclaves pendant des siècles - atteignant l'Europe par les routes commerciales transsahariennes gérées par l'islam. Des esclaves provenant de la côte nord-africaine à prédominance musulmane se sont révélés trop instruits pour qu'on puisse leur faire confiance et avaient tendance à se rebeller.

Voir Le rôle de l'islam dans l'esclavage africain pour en savoir plus sur l'esclavage en Afrique avant le début du commerce transatlantique.

L’esclavage faisait également partie intégrante de la société africaine - divers États et royaumes d’Afrique appliquaient un ou plusieurs des principes suivants: esclavage immobilier, servitude pour dettes, travail forcé et servage. Voir Types d'esclavage en Afrique pour plus d'informations à ce sujet.

Quel était le commerce triangulaire?

Wikimedia Commons

Les trois étapes du commerce triangulaire (nommé d'après la forme approximative qu'il crée sur une carte) ont été lucratives pour les marchands.

La première étape du commerce triangulaire consistait à acheminer des produits manufacturés d’Europe en Afrique: vêtements, spiritueux, tabac, perles, cauris, produits métalliques et armes à feu. Les fusils ont été utilisés pour aider à élargir les empires et obtenir plus d'esclaves (jusqu'à ce qu'ils soient finalement utilisés contre les colonisateurs européens). Ces marchandises ont été échangées contre des esclaves africains.

La deuxième étape du commerce triangulaire (le passage du milieu) consistait à expédier les esclaves vers les Amériques.

La troisième et dernière étape du commerce triangulaire a consisté en un retour en Europe avec les produits des plantations esclavagistes: coton, sucre, tabac, mélasse et rhum.

Origine des esclaves africains vendus dans le commerce triangulaire

Régions d’esclavage pour la traite négrière transatlantique. Alistair Boddy-Evans

Les esclaves pour le commerce transatlantique des esclaves étaient initialement originaires de la Sénégambie et de la côte du vent. Vers 1650, le commerce se déplaça en Afrique du centre-ouest (Royaume du Kongo et Angola voisin).

Le transport d'esclaves d'Afrique vers les Amériques constitue le passage central du commerce triangulaire. Plusieurs régions distinctes peuvent être identifiées le long de la côte ouest africaine. Celles-ci se distinguent par les pays européens qui ont visité les ports esclavagistes, les peuples qui ont été réduits en esclavage et la ou les sociétés africaines dominantes qui ont fourni les esclaves.

Qui a commencé le commerce triangulaire?

Pendant deux siècles (1440-1640), le Portugal avait le monopole de l’exportation d’esclaves d’Afrique. Il est à noter qu’ils ont également été le dernier pays européen à abolir cette institution - même si, comme la France, elle continuait à travailler comme d’anciens esclaves en tant que travailleurs à contrat, qu’ils ont appelée libertos ou engagés à temps. On estime que pendant les quatre siècles et demi de la traite négrière transatlantique, le Portugal a transporté plus de 4,5 millions d'Africains (soit environ 40% du total).

Comment les Européens ont-ils obtenu les esclaves?

Entre 1450 et la fin du XIXe siècle, des esclaves ont été obtenus le long de la côte ouest de l'Afrique avec la coopération pleine et active des rois et des marchands africains. (Il y avait parfois des campagnes militaires organisées par des Européens pour capturer des esclaves, en particulier par les Portugais dans ce qui est aujourd'hui l'Angola, mais cela ne représente qu'un faible pourcentage du total.)

Une multitude de groupes ethniques

La Sénégambie comprend le wolof, le mandingue, le sereer et le fula; La Haute Gambie comprend le Temne, le Mende et le Kissi; la côte du vent a le Vai, De, Bassa et Grebo.

Qui a le pire record pour le commerce des esclaves?

Au dix-huitième siècle, alors que la traite des esclaves transportait six millions d’Africains, la Grande-Bretagne était le pire transgresseur, responsable de près de 2,5 millions. C'est un fait souvent oublié par ceux qui citent régulièrement le rôle primordial de la Grande-Bretagne dans l'abolition du commerce des esclaves.

Conditions pour les esclaves

Les esclaves ont été introduits à de nouvelles maladies et souffraient de malnutrition longtemps avant d’atteindre le nouveau monde. Il est suggéré que la majorité des décès lors de la traversée de l’Atlantique - le passage du milieu - s’est produite au cours des premières semaines et était due à la malnutrition et à des maladies survenues au cours des marches forcées et à l’inhumation ultérieure dans des camps d’esclaves sur la côte.

Taux de survie pour le passage moyen

Les conditions sur les navires négriers étaient terribles, mais le taux de mortalité estimé à environ 13% est inférieur au taux de mortalité des marins, des officiers et des passagers effectuant les mêmes voyages.

Arrivée dans les Amériques

À la suite de la traite négrière, cinq fois plus d’Africains que d’Européens sont arrivés sur le continent américain. Des esclaves étaient nécessaires dans les plantations et les mines et la plupart étaient expédiés au Brésil, dans les Caraïbes et dans l’Empire espagnol. Moins de 5% se sont rendus dans les États du nord de l'Amérique officiellement détenus par les Britanniques.