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Pachycéphalosaures - Les dinosaures à tête d'os

Pachycéphalosaures - Les dinosaures à tête d'os

Les pachycéphalées (en grec "lézards à la tête épaisse") formaient une famille de dinosaures d'une taille inhabituelle, offrant une valeur de divertissement exceptionnellement élevée. Comme vous pouvez le deviner d'après leur nom, ces herbivores à deux pattes se distinguaient par leurs crânes, qui allaient des épaisseurs douces (dans les premiers genres, comme Wannanosaurus) aux véritablement denses (dans les derniers, comme Stegoceras). Certains pachycéphalosaures plus tard portaient presque un pied d'os solide, bien que légèrement poreux, sur la tête! (Voir une galerie d'images et de profils de dinosaures à tête en os.)

Cependant, il est important de comprendre que les grosses têtes, dans ce cas, ne se traduisent pas par un aussi gros cerveau. Les pachycéphalées étaient à peu près aussi brillants que les autres dinosaures phytophages de la fin du Crétacé (ce qui est une façon polie de dire "pas très"); leurs plus proches parents, les cératopsiens, ou dinosaures à collerette, ne sont pas exactement les étudiants A de la nature. Donc, de toutes les raisons possibles, les pachycéphalosaurs ont développé des crânes si épais, protégeant leur très gros cerveau ne faisait certainement pas partie de ceux-là.

Evolution du pachycéphalosaure

Sur la base des preuves fossiles disponibles, les paléontologues estiment que les tout premiers pachycéphalées - tels que Wannanosaurus et Goyocephale - sont apparus en Asie il y a environ 85 millions d'années, soit 20 millions d'années seulement avant que les dinosaures ne s'éteignent. Comme c'est le cas pour la plupart des espèces progénitrices, ces premiers dinosaures à tête en os étaient assez petits, avec des crânes légèrement épaissis, et ils peuvent avoir erré dans des troupeaux pour se protéger des rapaces et des tyrannosaures affamés.

L’évolution des pachycéphalées semble vraiment avoir pris son essor lorsque ces premiers genres ont traversé le pont terrestre qui (à la fin du Crétacé) reliait l’Eurasie et l’Amérique du Nord. Les plus grands boneheads avec les crânes les plus épais - Stegoceras, Stygimoloch et Sphaerotholus - parcouraient tous les forêts de l'ouest de l'Amérique du Nord, tout comme Dracorex hogwartsia, le seul dinosaure à avoir été nommé d'après le Harry Potter livres.

En passant, il est particulièrement difficile pour les experts de démêler les détails de l'évolution du pachycéphalosaure, pour la simple raison que peu de spécimens fossiles complets ont été découverts. Comme vous vous en doutez bien, ces dinosaures au crâne épais ont tendance à être représentés dans les archives géologiques principalement par leurs têtes, leurs vertèbres, leurs fémurs et leurs autres os moins robustes étant éparpillés depuis longtemps.

Comportement et modes de vie des pachycéphalées

Nous arrivons maintenant à la question à un million de dollars: pourquoi les pachycéphalosaurs avaient-ils un crâne si épais? La plupart des paléontologues croient que les osseux mâles se sont mutilé pour dominer le troupeau et avoir le droit de s'accoupler avec les femelles, un comportement qui peut être observé chez (par exemple) les mouflons d'Amérique modernes. Certains chercheurs entreprenants ont même procédé à des simulations sur ordinateur, montrant que deux pachycéphalées de taille moyenne pouvaient se bousculer les uns les autres à grande vitesse et vivre pour raconter l'histoire.

Tout le monde n'est pas convaincu, cependant. Certaines personnes insistent sur le fait que les coups de tête à haute vitesse auraient fait trop de victimes et supposent que les pachycéphalosaures utilisaient plutôt leur tête pour affronter les flancs des concurrents du troupeau (ou même des plus petits prédateurs). Cependant, il semble étrange que la nature développe des crânes très épais à cette fin, car les dinosaures non-pachycéphalosaurs pourraient facilement (et en toute sécurité) se coller les uns aux autres avec leurs crânes normaux non épaissis. (La découverte récente de Texacephale, un petit pachycéphalosaure d'Amérique du Nord doté de «rainures» amortissant les chocs situées de part et d'autre de son crâne, conforte la théorie de la domination par la tête.)

À propos, les relations évolutives entre les différents genres de pachycéphalosaures sont encore en cours d'élaboration, tout comme les stades de croissance de ces étranges dinosaures. Selon de nouvelles recherches, il est probable que deux genres de pachycéphalosaures soi-disant séparés - Stygimoloch et Dracorex - représentent en fait des stades de croissance plus précoces du pachycephalosaurus, beaucoup plus grand. Si les crânes de ces dinosaures ont changé de forme en vieillissant, cela peut signifier que des genres supplémentaires ont été mal classés et sont en fait des espèces (ou des individus) de dinosaures existants.