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Les résidus miniers et l'environnement

Les résidus miniers et l'environnement

Les résidus sont un type de résidus rocheux de l'industrie minière. Lorsqu'un produit minier est extrait, la partie précieuse est généralement intégrée dans une matrice rocheuse appelée minerai. Une fois que le minerai a été dépouillé de ses précieux minéraux, parfois par addition de produits chimiques, il est accumulé dans les résidus. Les résidus peuvent atteindre des proportions immenses, se présentant sous la forme de grandes collines (ou parfois d'étangs) dans le paysage.

Les résidus déposés sous forme de gros tas peuvent causer divers problèmes environnementaux:

  • Effondrement, glissements de terrain. Les piles de queues peuvent être instables et provoquer des glissements de terrain. En 1966, à Aberfan, au Pays de Galles, une colline de débris miniers s’est effondrée sur des bâtiments, faisant 144 morts. Il y a aussi des cas où des avalanches hivernales se sont produites sur les résidus, entraînant des pertes de vie pour les résidents en dessous.
  • poussière. Les dépôts de résidus secs contiennent de petites particules qui sont ramassées par le vent, transportées et déposées sur les communautés à proximité. Dans les résidus de certaines mines d’argent, de l’arsenic et du plomb sont présents dans la poussière à des concentrations suffisamment élevées pour causer de graves problèmes de santé.
  • Lessivage. Lorsque la pluie tombe sur les résidus, elle élimine par lessivage les matériaux susceptibles de polluer l’eau, tels que le plomb, l’arsenic et le mercure. L'acide sulfurique est parfois produit lorsque l'eau interagit avec les résidus, ou peut être un sous-produit du traitement du minerai. En conséquence, une eau très acide s'échappe des résidus et perturbe la vie aquatique en aval. Les résidus des mines de cuivre et d'uranium produisent souvent des niveaux mesurables de radioactivité.

Bassins De Retournement

Certains déchets miniers deviennent très fins après avoir été broyés au cours du traitement. Les fines particules sont ensuite généralement mélangées avec de l'eau et déversées dans des bassins de retenue sous forme de boues ou de boues. Cette méthode réduit les problèmes de poussière et, du moins en théorie, les bassins de rétention sont conçus pour permettre à l'eau en excès de s'écouler sans fuite de résidus. La cendre de charbon, bien que n'étant pas un type de résidus, est un sous-produit de la combustion du charbon stocké de la même manière et comportant des risques environnementaux similaires.

En réalité, les bassins de résidus comportent également plusieurs risques environnementaux:

  • Échec du barrage. Il y a eu de nombreux cas où le barrage retenant la retenue s'est effondré. Les conséquences pour les communautés aquatiques ci-dessous peuvent être sérieuses, par exemple dans le cas de la catastrophe provoquée par la mine Mount Polly.
  • Les fuites. Les bassins de décantation peuvent avoir une superficie de plusieurs centaines d'acres et, dans ces cas, les fuites dans les eaux de surface et les eaux souterraines sont probablement inévitables. Les métaux lourds, les acides et autres contaminants finissent par polluer les eaux souterraines, les lacs, les cours d'eau et les rivières. Quelques très grands étangs dans les exploitations de sables bitumineux du Canada déversent de grandes quantités de résidus dans le sol sous-jacent, dans l'aquifère et finalement dans la rivière Athabasca à proximité.
  • Exposition de la faune. On sait que la sauvagine migratrice se pose sur des bassins de résidus, ce qui entraîne parfois des conséquences dramatiques. En 2008, environ 1 600 canards sont morts après avoir atterri dans un bassin de résidus de sables bitumineux en Alberta, contaminés par du bitume flottant, une substance ressemblant à du goudron. Cependant, de simples mesures dissuasives peuvent réduire ce risque de manière significative.