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Pourquoi les baleines et les dauphins se mettent-ils à la plage?

Pourquoi les baleines et les dauphins se mettent-ils à la plage?

Peu de choses dans la nature sont aussi tragiques que la vue d'un groupe de baleines - certaines des créatures les plus magnifiques et les plus intelligentes de la Terre, impuissantes et mourantes sur la plage. Des échouages ​​massifs de baleines se produisent dans de nombreuses régions du monde et nous ne savons pas pourquoi. Les scientifiques sont toujours à la recherche des réponses qui permettront de résoudre ce mystère.

Il existe de nombreuses théories sur les raisons pour lesquelles les baleines et les dauphins nagent parfois dans des eaux peu profondes et finissent par échouer sur des plages de diverses régions du monde.

Certains scientifiques ont émis l’hypothèse selon laquelle une seule baleine ou un dauphin peut se perdre en raison d’une maladie ou d’une blessure, nager près du rivage pour se réfugier dans des eaux peu profondes et se faire piéger à l’évolution de la marée. Comme les baleines sont des créatures très sociales qui voyagent dans des communautés appelées «pods», des échouements de masse peuvent se produire lorsque des baleines en bonne santé refusent d'abandonner un membre de la pod malade ou blessé et de les suivre dans des eaux peu profondes.

Les échouages ​​massifs de dauphins sont beaucoup moins fréquents que les échouages ​​massifs de baleines. Et parmi les baleines, les espèces d'eaux profondes telles que les globicéphales et les cachalots risquent davantage de s'échouer sur terre que les espèces de baleines telles que les orques (épaulards) qui vivent près du rivage.

En février 2017, plus de 400 globicéphales ont été bloqués sur une plage de l'île du Sud en Nouvelle-Zélande. De tels événements se produisent avec une certaine régularité dans la région, ce qui suggère que la profondeur et la forme du fond de la mer dans la baie peuvent être à blâmer.

Certains observateurs ont proposé une théorie similaire selon laquelle les baleines cherchaient des proies ou se nourrissaient trop près des côtes et étaient prises au piège, mais cela semble peu probable en tant qu'explication générale, compte tenu du nombre de baleines échouées apparues avec l'estomac vide ou dans des zones dépourvues leur proie habituelle.

Sonar de la marine cause-t-il des échouages ​​de baleine?

L'une des théories les plus persistantes sur la cause de l'échouage des baleines est que quelque chose perturbe le système de navigation des baleines, les faisant perdre leurs repères, s'égarant dans des eaux peu profondes et aboutissant sur la plage.

Les scientifiques et les chercheurs du gouvernement ont lié le sonar basse fréquence et moyenne fréquence utilisé par les navires militaires, tels que ceux exploités par la US Navy, à plusieurs échouements de masse, ainsi qu’à d’autres décès et blessures graves chez les baleines et les dauphins. Le sonar militaire émet d'intenses ondes sonores sous-marines, essentiellement un son très fort, qui peut conserver sa puissance sur des centaines de kilomètres.

La preuve de la dangerosité du sonar pour les mammifères marins est apparue en 2000 lorsque des baleines de quatre espèces différentes se sont échouées sur les plages des Bahamas après qu'un groupe de combat de la marine américaine eut utilisé un sonar à moyenne fréquence dans la région. La marine a d'abord nié toute responsabilité, mais une enquête gouvernementale a conclu que le sonar de la marine était à l'origine de l'échouement des baleines.

De nombreuses baleines échouées associées à un sonar présentent également des lésions physiques, notamment des saignements au niveau du cerveau, des oreilles et des tissus internes. En outre, de nombreuses baleines échouées dans des zones où le sonar est utilisé présentent des symptômes qui, chez l’homme, pourraient être considérées comme un cas grave de maladie de décompression, ou «virages», sont une maladie qui afflige les plongeurs qui refont surface trop rapidement après une plongée profonde. L'implication est que le sonar peut affecter les schémas de plongée des baleines.

Les autres causes possibles de perturbation de la navigation des baleines et des dauphins sont les suivantes:

  • conditions météorologiques;
  • maladies (telles que virus, lésions cérébrales, parasites des oreilles ou des sinus);
  • activité sismique sous-marine (parfois appelée séismes);
  • anomalies de champ magnétique; et
  • topographie sous-marine inconnue.

Malgré les nombreuses théories et les preuves de plus en plus évidentes du danger que représentent les sonars militaires pour les baleines et les dauphins du monde entier, les scientifiques n’ont pas trouvé de réponse qui expliquerait tous les échouages ​​de baleines et de dauphins. Peut-être qu'il n'y a pas de réponse unique.

Edité par Frederic Beaudry