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Première guerre mondiale: Renault FT (FT-17) Tank

Première guerre mondiale: Renault FT (FT-17) Tank



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Le FT de Renault, souvent appelé FT-17, était un concept de char révolutionnaire entré en service en 1918. Char léger français, le FT était le premier char à intégrer de nombreux aspects de la conception qui sont maintenant considérés comme standard, tels que tourelle en rotation complète et compartiment moteur arrière. Conforme aux normes de la Première Guerre mondiale, le FT était censé envahir les lignes ennemies et submerger les défenseurs. Utilisé par les forces françaises et américaines sur le front occidental, le dessin fut produit en grand nombre et conservé par de nombreux pays jusqu'aux premiers jours de la Seconde Guerre mondiale.

Développement

Les origines du Renault FT sont peut-être attribuables à une première rencontre entre Louis Renault et le colonel Jean-Baptiste Eugène Estienne en 1915. Sous la supervision du jeune corps de chars français créé au début de la Première Guerre mondiale, Estienne espérait avoir Renault concevoir et construire un véhicule blindé basé sur le tracteur Holt. Opérant avec le soutien du général Joseph Joffre, il recherchait des entreprises pour faire avancer le projet.

Bien qu'intrigué, Renault a toutefois refusé de citer son manque d'expérience dans le domaine des véhicules à chenilles et a déclaré que ses usines fonctionnaient déjà à pleine capacité. Pour ne rien gâcher, Estienne a confié son projet à Schneider-Creusot, qui a créé le premier char de l'armée française, le Schneider CA1. Bien qu'il ait décliné le projet de réservoir initial, Renault a commencé à développer un concept de char léger qui serait relativement simple à produire. Évaluant le paysage de l'époque, il a conclu que les moteurs existants ne disposaient pas du rapport poids / puissance nécessaire pour permettre aux véhicules blindés de vider efficacement les tranchées, les trous d'obus et autres obstacles.

En conséquence, Renault a cherché à limiter son design à 7 tonnes. Tandis qu'il continuait à affiner ses réflexions sur la conception de chars légers, il rencontra Estienne en juillet 1916. De plus en plus intéressé par des chars plus petits et plus légers qui, à son avis, pourraient submerger les défenseurs de manière que des chars plus gros et plus lourds ne le pourraient pas, encouragèrent le travail de Renault . Alors que ce soutien s’avérait déterminant, Renault s’efforçait de faire accepter son dessin par le ministre des Munitions Albert Thomas et le haut commandement français. Après des travaux approfondis, Renault a reçu l’autorisation de construire un seul prototype.

Conception

En collaboration avec son talentueux designer industriel Rodolphe Ernst-Metzmaier, Renault a cherché à concrétiser ses théories. La conception résultante définit le modèle pour tous les futurs réservoirs. Bien que des tourelles à rotation complète aient été utilisées sur une variété de véhicules blindés français, le FT a été le premier char à intégrer cette fonctionnalité. Cela a permis au plus petit des chars d'utiliser pleinement une seule arme plutôt que d'avoir besoin de plusieurs canons montés en commandite avec des champs de tir limités.

Le FT a également créé un précédent en plaçant le pilote à l'avant et le moteur à l'arrière. L'intégration de ces caractéristiques a fait du FT un changement radical par rapport aux conceptions françaises précédentes, telles que le Schneider CA1 et le St. Chamond, qui n'étaient rien de plus que des boîtes blindées. Exploité par un équipage de deux personnes, le FT a monté un empennage arrondi pour faciliter le franchissement des tranchées et incluait des points de fixation automatiquement tendus pour aider à prévenir les déraillements.

Positions d'équipage dans un char Renault FT-17. Archives nationales et administration des archives

Pour garantir le maintien de la puissance du moteur, la centrale a été conçue pour fonctionner efficacement en inclinaison afin de permettre au réservoir de traverser des pentes abruptes. Pour le confort de l'équipage, la ventilation était assurée par le ventilateur du radiateur du moteur. Bien que situé à proximité, aucune disposition n'a été prise pour la communication de l'équipage pendant les opérations. En conséquence, les artilleurs ont mis au point un système de frappe du conducteur aux épaules, au dos et à la tête pour transmettre les instructions. L’armement du FT consistait généralement en un canon Puteaux SA 18 37 mm ou une mitrailleuse Hotchkiss de 7,92 mm.

Renault FT - Spécifications

Dimensions

  • Longueur: 16,4 pi
  • Largeur: 4,8 pi
  • La taille: 7 pi
  • Poids: 7,2 tonnes

Armure & Armement

  • Armure: 0,86 po
  • Armement: Pistolet Puteaux 37 mm ou mitrailleuse Hotchkiss 7,92 mm
  • Munition: 238 projectiles de 37 mm ou munitions de 4 200 x 7,62 mm

Moteur

  • Moteur: Moteur à essence de 39 ch
  • La vitesse: 4.35 mph
  • Gamme: 40 miles
  • Suspension: Ressorts verticaux
  • Équipage: 2

Production

Malgré sa conception avancée, Renault avait toujours du mal à faire approuver le FT. Ironiquement, sa principale concurrence vient du lourd Char 2C, également conçu par Ernst-Metzmaier. Grâce au soutien incessant d'Estienne, Renault a pu mettre le FT en production. Bien qu’il ait le soutien d’Estienne, Renault a rivalisé de ressources avec le Char 2C pour le reste de la guerre. Le développement se poursuivit au cours du premier semestre de 1917, alors que Renault et Ernst-Metzmaier cherchaient à affiner le design.

À la fin de l'année, seuls 84 FT avaient été produits, mais 2 613 ont été construits en 1918, avant la fin des hostilités. Au total, 3 694 ont été construits par des usines françaises, dont 3 177 ont été attribués à l'armée française, 514 à l'armée américaine et 3 aux Italiens. Le char fut également construit sous licence aux États-Unis sous le nom de Six Ton Tank M1917. Bien que seulement 64 aient été terminés avant l'armistice, 950 ont finalement été construits. Lorsque la citerne est entrée en production, elle possédait une tourelle en fonte ronde, mais celle-ci variait en fonction du fabricant. D'autres variantes incluaient une tourelle octogonale ou une autre en tôle d'acier pliée.

Les Renault FT français avancent par Vaux, 1918. Bibliothèque du Congrès

Service de combat

Le FT entra le combat pour la première fois le 31 mai 1918 à Foret de Retz, au sud-ouest de Soissons, et aida la 10e Armée à ralentir la conduite allemande à Paris. En peu de temps, la taille réduite du FT a augmenté sa valeur car il était capable de traverser des terrains, tels que des forêts, que d'autres chars lourds étaient incapables de négocier.

Alors que la tendance était favorable aux Alliés, Estienne a finalement reçu un grand nombre de chars, ce qui a permis des contre-attaques efficaces contre les positions allemandes. Le FT a été utilisé lors de la deuxième bataille de la Marne ainsi que lors des offensives de Saint-Mihiel et de la Meuse-Argonne. Largement utilisé par les forces françaises et américaines, le FT a finalement participé à 4 356 engagements, dont 746 ont été perdus au profit d'une action ennemie.

Après la guerre

Après la guerre, le FT constituait la colonne vertébrale blindée de nombreux pays, y compris les États-Unis. Le char subit ensuite des actions lors de la guerre civile russe, de la guerre soviéto-polonaise, de la guerre civile chinoise et de la guerre civile espagnole. En outre, il est resté dans les forces de réserve de plusieurs pays. Au début de la Seconde Guerre mondiale, les Français comptaient encore 534 personnes opérant à divers titres. En 1940, à la suite de l'attaque allemande dans la Manche qui isola bon nombre des meilleures unités blindées de France, la totalité de la force de réserve française fut engagée, y compris 575 FT.

À la chute de la France, la Wehrmacht a capturé 1 704 FT. Celles-ci ont été redéployées à travers l'Europe pour la défense de la base aérienne et le devoir d'occupation. En Grande-Bretagne et aux États-Unis, le FT a été retenu pour être utilisé comme véhicule d’entraînement. Des forces supplémentaires ont été retenues par les forces françaises de Vichy en Afrique du Nord. Celles-ci ont été rencontrées par les forces américaines et britanniques lors du débarquement de l'opération Torch à la fin de 1942 et ont été facilement vaincues par les chars modernes M3 Stuart et M4 Sherman des Alliés.