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Seconde guerre mondiale: bataille de la mer de Bismarck

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Bataille de la mer de Bismarck - Conflit & Dates:

La bataille de la mer de Bismarck a eu lieu du 2 au 4 mars 1943 pendant la Seconde Guerre mondiale (1939-1945).

Forces et commandants

Les alliés

  • Major général George Kenney
  • Joe Hewitt, commodore de l'air
  • 39 bombardiers lourds, 41 bombardiers moyens, 34 bombardiers légers, 54 combattants

Japonais

  • Contre-amiral Masatomi Kimura
  • Vice-amiral Gunichi Mikawa
  • 8 destroyers, 8 transports, env. 100 avions

Bataille de la mer de Bismarck - Contexte:

Alors que la défaite se profilait à la bataille de Guadalcanal, le haut commandement japonais commença à déployer des efforts en décembre 1942 pour renforcer sa position en Nouvelle-Guinée. Cherchant à déplacer environ 105 000 hommes de Chine et du Japon, les premiers convois sont arrivés à Wewak (Nouvelle-Guinée) en janvier et février, amenant des hommes des 20e et 41e divisions d'infanterie. Ce mouvement couronné de succès était embarrassant pour le major général George Kenney, commandant de la Fifth Air Force et des forces aériennes alliées dans la région du Pacifique Sud-Ouest, qui avait juré de couper l’île du réapprovisionnement.

Évaluant les échecs de son commandement au cours des deux premiers mois de 1943, Kenney revit sa tactique et se lança dans un programme d’entraînement rapide visant à assurer un meilleur succès face aux objectifs maritimes. Alors que les Alliés se mettaient au travail, le vice-amiral Gunichi Mikawa commençait à planifier la délocalisation de la 51e division d'infanterie de Rabaul (Nouvelle-Bretagne) à Lae (Nouvelle-Guinée). Le 28 février, le convoi, composé de huit transports et de huit destroyers, s’est rassemblé à Rabaul. Pour une protection supplémentaire, 100 combattants devaient fournir une couverture. Pour mener le convoi, Mikawa a choisi le contre-amiral Masatomi Kimura.

Bataille de la mer de Bismarck - Frapper les Japonais:

Grâce au renseignement des transmissions alliées, Kenney savait qu'un important convoi japonais se dirigerait vers Lae au début du mois de mars. En partant de Rabaul, Kimura voulait à l'origine passer par le sud de la Nouvelle-Bretagne, mais a changé d'avis à la dernière minute pour profiter d'un front de tempête se déplaçant du côté nord de l'île. Ce front a couvert toute la journée du 1er mars et les avions de reconnaissance alliés ont été incapables de localiser la force japonaise. Vers 16 heures, un Américain du B-24 Liberator a brièvement repéré le convoi, mais le temps et la météo l’empêchaient de s’attaquer (Carte).

Le lendemain matin, un autre B-24 a repéré les navires du Kimura. En raison de la portée, plusieurs vols de forteresses volantes B-17 ont été envoyés dans la région. Pour aider à réduire la couverture aérienne japonaise, les A-20 de la Royal Australian Air Force de Port Moresby ont attaqué l'aérodrome de Lae. Arrivés au dessus du convoi, les B-17 ont commencé leur attaque et ont réussi à faire couler le camion Kyokusei Maru avec la perte de 700 des 1 500 hommes à bord. Les frappes au B-17 se sont poursuivies tout au long de l'après-midi avec un succès marginal, le temps souvent obscurcissant la zone ciblée.

Traqués dans la nuit par la PBY australienne Catalinas, ils arrivèrent à proximité de la base de la Royal Australian Air Force à Milne Bay vers 3h25. Malgré le lancement du vol de bombardiers torpilleurs Bristol Beaufort, seuls deux des avions de la RAAF ont localisé le convoi et aucun d'entre eux n'a été touché. Plus tard dans la matinée, le convoi est arrivé à portée de la majeure partie des avions de Kenney. Alors que 90 avions étaient affectés à la frappe de Kimura, 22 RAAF Douglas Bostons ont reçu l'ordre d'attaquer Lae toute la journée pour réduire la menace aérienne japonaise. Vers 10 heures du matin, la première série d'attaques aériennes étroitement coordonnées a commencé.

Bombardés à une altitude d’environ 7 000 pieds, les B-17 ont réussi à briser la formation de Kimura, réduisant ainsi l’efficacité des tirs antiaériens japonais. Celles-ci ont été suivies par l’attentat à la bombe entre le B-25 et les Mitchells, entre 3 000 et 6 000 pieds. Ces attaques ont attiré le gros du feu japonais, laissant une ouverture pour des frappes à basse altitude. En approchant des navires japonais, les Bristol Beaufighters de la RAAF du 30e Escadron ont été confondus avec ceux de Bristol Beauforts. Croyant que les avions étaient des avions à torpilles, les Japonais se sont tournés vers eux pour leur présenter un profil plus petit.

Cette manœuvre a permis aux Australiens d'infliger un maximum de dégâts lorsque les Beaufighters ont armé les navires avec leurs canons de 20 mm. Abasourdis par cette attaque, les Japonais ont ensuite été touchés par des B-25 modifiés volant à basse altitude. En collant les navires japonais, ils ont également lancé des attaques "à la bombe" dans lesquelles des bombes ont été lancées à la surface de l'eau sur les flancs des navires ennemis. Avec le convoi en flammes, une dernière attaque a été effectuée par un vol de l'A-20 américain Havocs. En peu de temps, les navires de Kimura avaient été réduits au feu. Les attaques se sont poursuivies tout au long de l'après-midi pour assurer leur destruction finale.

Alors que la bataille faisait rage autour du convoi, P-38 Lightnings offrait une couverture aux combattants japonais et comptait 20 attaques décisives contre trois défaites. Le lendemain, les Japonais organisèrent un raid de représailles contre la base alliée à Buna, en Nouvelle-Guinée, mais infligèrent peu de dégâts. Plusieurs jours après la bataille, des avions alliés sont revenus sur les lieux et ont attaqué les survivants dans l'eau. Ces attaques étaient considérées comme nécessaires et constituaient en partie une vengeance pour la pratique japonaise consistant à mitrailler les aviateurs alliés pendant qu'ils descendaient dans leurs parachutes.

Bataille de la mer de Bismarck - Conséquences:

Au cours des combats sur la mer de Bismarck, les Japonais ont perdu huit transports, quatre destroyers et 20 avions. En outre, entre 3 000 et 7 000 hommes ont été tués. Les pertes alliées totalisent quatre avions et 13 aviateurs. Une victoire complète pour les Alliés, la bataille de la mer de Bismarck, a amené Mikawa à commenter peu de temps plus tard: "Il est certain que le succès obtenu par l'aviation américaine dans cette bataille a porté un coup fatal au Pacifique Sud." Le succès de la puissance aérienne alliée a convaincu les Japonais que même les convois escortés ne pourraient opérer sans supériorité aérienne. Incapables de renforcer et de réapprovisionner leurs troupes dans la région, les Japonais ont été mis en permanence sur la défensive, ouvrant la voie à des campagnes réussies des Alliés.

Sources sélectionnées


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