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Révolution américaine: bataille de Princeton

Révolution américaine: bataille de Princeton

Conflit & Date:

La bataille de Princeton a eu lieu le 3 janvier 1777, pendant la révolution américaine (1775-1783).

Armées et commandants:

les Américains

  • Général George Washington
  • Brigadier Général Hugh Mercer
  • 4 500 hommes

Britanique

  • Major général Lord Charles Cornwallis
  • Lieutenant colonel Charles Mawhood
  • 1200 hommes

Contexte:

Après sa magnifique victoire de Noël 1776 sur les Hessians à Trenton, le général George Washington se retira de nouveau en traversant la rivière Delaware en Pennsylvanie. Le 26 décembre, la milice de Pennsylvanie du lieutenant-colonel John Cadwalader a traversé de nouveau la rivière à Trenton et a annoncé que l'ennemi avait disparu. Renforcé, Washington retourna dans le New Jersey avec le gros de son armée et prit une solide position défensive. Anticipant une réaction rapide des Britanniques à la défaite des Hessians, Washington a placé son armée sur une ligne défensive derrière Assunpink Creek, au sud de Trenton.

Assis au sommet d'une chaîne de collines, la gauche américaine était ancrée sur le Delaware tandis que la droite se dirigeait vers l'est. Pour ralentir toute contre-attaque britannique, Washington ordonna au brigadier général Matthias Alexis Roche de Fermoy de prendre sa brigade, qui comprenait un grand nombre de fusiliers, au nord de Five Mile Run et bloquait la route menant à Princeton. À Assunpink Creek, Washington a fait face à une crise alors que les enrôlements de plusieurs de ses hommes devaient expirer le 31 décembre. En lançant un appel personnel et en offrant une prime de dix dollars, il a réussi à convaincre beaucoup d'entre eux de prolonger leur service d'un mois.

Ruisseau Assunpink

À New York, les inquiétudes de Washington quant à une forte réaction britannique se sont révélées fondées. Irrité par la défaite de Trenton, le général William Howe annule la permission du major général Lord Charles Cornwallis et lui ordonne de faire face aux Américains avec environ 8 000 hommes. En se dirigeant vers le sud-ouest, Cornwallis a laissé 1 200 hommes sous le lieutenant colonel Charles Mawhood à Princeton et 1 200 autres sous le brigadier général Alexander Leslie à Maidenhead (Lawrenceville), avant de rencontrer les tirailleurs américains à Five Mile Run. Alors que de Fermoy était devenu saoul et s'éloignait de son commandement, la direction des Américains revint au colonel Edward Hand.

De retour de Five Mile Run, les hommes de Hand prirent plusieurs positions et retardèrent l'avancée britannique dans l'après-midi du 2 janvier 1777. Après avoir mené une retraite de combat dans les rues de Trenton, ils rejoignirent l'armée de Washington sur les hauteurs derrière Assunpink Creek. Surveillant la position de Washington, Cornwallis a lancé trois attaques infructueuses pour tenter de franchir le pont au-dessus du ruisseau avant de s’arrêter en raison de la noirceur croissante. Bien que son personnel l'ait averti que Washington pourrait s'échapper dans la nuit, Cornwallis a rejeté leurs inquiétudes, estimant que les Américains n'avaient pas de ligne de recul. Sur les hauteurs, Washington a convoqué un conseil de guerre pour discuter de la situation et a demandé à ses officiers s'ils devaient rester et se battre, se retirer de l'autre côté de la rivière ou faire une grève contre Mawhood à Princeton. Choisissant l'option audacieuse d'attaquer Princeton, Washington ordonna que les bagages de l'armée soient envoyés à Burlington et à ses officiers afin de commencer les préparatifs en vue de leur départ.

Washington s'échappe:

Pour fixer Cornwallis sur place, Washington a demandé à 400-500 hommes et deux canons de rester sur la ligne du ruisseau Assunpink afin de surveiller les feux de camp et de faire des bruits de creusement. Ces hommes devaient se retirer avant l'aube et rejoindre l'armée. À 2 heures du matin, le gros de l'armée était silencieusement en mouvement et s'éloignait du ruisseau Assunpink. En direction est de Sandtown, Washington se tourna ensuite vers le nord-ouest et progressa sur Princeton via Quaker Bridge Road. À l'aube, les troupes américaines traversaient Stony Brook à environ trois kilomètres de Princeton. Voulant piéger le commandement de Mawhood dans la ville, Washington a détaché la brigade du brigadier général Hugh Mercer avec l'ordre de glisser vers l'ouest, puis de sécuriser et de progresser sur Post Road. À l'insu de Washington, Mawhood quittait Princeton pour Trenton avec 800 hommes.

Les armées entrent en collision:

En descendant le chemin de la poste, Mawhood a vu les hommes de Mercer sortir du bois et passer à l'attaque. Mercer forma rapidement ses hommes pour la bataille dans un verger voisin afin de faire face à l'assaut britannique. Chargeant les troupes américaines fatiguées, Mawhood était capable de les repousser. Au cours du processus, Mercer se sépara de ses hommes et fut rapidement encerclé par les Britanniques qui prirent le sien pour Washington. Refusant un ordre de capitulation, Mercer dégaina son épée et chargea. Dans la mêlée qui en a résulté, il a été sévèrement battu, passé à la baïonnette et laissé pour mort.

Alors que la bataille se poursuivait, les hommes de Cadwalader entrèrent dans la mêlée et connurent un sort similaire à celui de la brigade de Mercer. Finalement, Washington arriva sur les lieux et, avec le soutien de la division du major général John Sullivan, stabilisa la ligne américaine. Rassemblant ses troupes, Washington se tourna vers l'offensive et commença à faire pression sur les hommes de Mawhood. Alors que de plus en plus de troupes américaines arrivaient sur le terrain, elles ont commencé à menacer les flancs britanniques. Voyant que sa position se détériorait, Mawhood ordonna une charge à la baïonnette dans le but de percer les lignes américaines et de permettre à ses hommes de s'échapper vers Trenton.

Séduits de l'avant, ils ont réussi à pénétrer dans la position de Washington et à s'enfuir dans Post Road, suivis par les troupes américaines. À Princeton, la majorité des troupes britanniques restantes ont fui vers le Nouveau-Brunswick. Cependant, 194 personnes se sont réfugiées à Nassau Hall, convaincues que les épais murs du bâtiment seraient une protection. Près de la structure, Washington a chargé le capitaine Alexander Hamilton de diriger l'assaut. Ouvrant le feu avec de l'artillerie, les troupes américaines ont chargé et contraint ceux qui se trouvaient à l'intérieur de se rendre, mettant fin à la bataille.

Conséquences:

Encouragée par la victoire, Washington souhaitait continuer à attaquer la chaîne des avant-postes britanniques au New Jersey. Après avoir évalué l'état de son armée, et sachant que Cornwallis était à ses côtés, Washington a préféré se déplacer vers le nord et pénétrer dans les quartiers d'hiver de Morristown. La victoire à Princeton, combinée au triomphe à Trenton, a contribué à renforcer les esprits américains après une année désastreuse au cours de laquelle New York est tombé aux mains des Britanniques. Dans les combats, Washington a perdu 23 morts, dont Mercer, et 20 blessés. Les pertes britanniques étaient plus lourdes et comptaient 28 morts, 58 blessés et 323 capturés.

Sources sélectionnées