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Seconde guerre mondiale: bataille d'Angleterre

Seconde guerre mondiale: bataille d'Angleterre

Bataille d'Angleterre: Conflit & Dates

La bataille d'Angleterre a eu lieu du 10 juillet à la fin octobre 1940, au cours de la Seconde Guerre mondiale.

Commandants

Royal Air Force

  • Le maréchal en chef de l'air Hugh Dowding
  • Vice Maréchal de l'Air Keith Park
  • Vice Maréchal de l'Air Trafford Leigh-MalloryLuftwaffe
  • Reichsmarschall Hermann Göring
  • Maréchal Albert Kesselring
  • Maréchal Hugo Sperrle
  • Generaloberst Hans-Jürgen Stumpff

Bataille d'Angleterre: Contexte

Avec la chute de la France en juin 1940, la Grande-Bretagne seule a été laissée face à la puissance croissante de l'Allemagne nazie. Même si une grande partie du corps expéditionnaire britannique avait été évacuée de Dunkerque, il avait été contraint de laisser une grande partie de son équipement lourd derrière lui. Ne voulant pas envahir la Grande-Bretagne, Adolph Hitler espérait au départ que la Grande-Bretagne engagerait des poursuites en justice pour obtenir une paix négociée. Cet espoir s'est rapidement érodé lorsque le nouveau Premier ministre Winston Churchill a réaffirmé l'engagement de la Grande-Bretagne à se battre jusqu'au bout.

Réagissant à cela, Hitler a ordonné le 16 juillet que les préparatifs en vue de l'invasion de la Grande-Bretagne commencent. Surnommé Opération Sea Lion, ce plan prévoyait une invasion en août. Comme la Kriegsmarine avait été fortement réduite lors de campagnes précédentes, une condition préalable essentielle à l'invasion était l'élimination de la Royal Air Force afin de garantir la supériorité aérienne de la Luftwaffe sur la Manche. Avec cela en main, la Luftwaffe pourrait tenir à distance la Royal Navy alors que les troupes allemandes débarquaient dans le sud de l'Angleterre.

Bataille d'Angleterre: La Luftwaffe se prépare

Pour éliminer la RAF, Hitler devint le chef de la Luftwaffe, Reichsmarschall Hermann Göring. Ancien combattant de la Première Guerre mondiale, le flamboyant et vantard Göring avait habilement supervisé la Luftwaffe pendant les premières campagnes de la guerre. Pour la bataille à venir, il a déplacé ses forces pour amener trois Luftflotten (flottes aériennes) sur la Grande-Bretagne. Alors que les Luftflotte 2 et 3 du maréchal Albert Kesselring et du maréchal Hugo Sperrle volaient depuis les Pays-Bas et la France, le Luftflotte 5 de Generaloberst Hans-Jürgen Stumpff attaquait depuis des bases en Norvège.

Largement conçu pour fournir un soutien aérien à l'attaque de type «blitzkrieg» de l'armée allemande, la Luftwaffe n'était pas bien équipée pour le type de bombardement stratégique requis dans la prochaine campagne. Bien que son principal chasseur, le Messerschmitt Bf 109, soit à la hauteur des meilleurs chasseurs britanniques, la distance à laquelle il serait obligé d'opérer limitait le temps qu'il pouvait passer en Grande-Bretagne. Au début de la bataille, le Bf 109 était soutenu par le bimoteur Messerschmitt Bf 110. Destiné à être un chasseur d'escorte à longue portée, le Bf 110 s'est rapidement révélé vulnérable face aux combattants britanniques plus agiles et a échoué dans son rôle. En l'absence d'un bombardier stratégique quadrimoteur, la Luftwaffe s'est appuyée sur un trio de bombardiers bimoteurs plus petits, le Heinkel He 111, le Junkers Ju 88 et le vieillissant Dornier Do 17. Ceux-ci étaient soutenus par le plongeur monomoteur Junkers Ju 87 Stuka. bombardier. Arme efficace dans les premières batailles de la guerre, la Stuka s'est finalement révélée extrêmement vulnérable aux combattants britanniques et a été retirée du combat.

Bataille d'Angleterre: le système Dowding et ses "poussins"

De l'autre côté de la Manche, la défense aérienne de la Grande-Bretagne a été confiée au chef du Commandement des chasseurs, le chef des forces aériennes, le maréchal Hugh Dowding. Possédant une personnalité piquante et surnommé "Stuffy", Dowding avait repris le commandement de Fighter en 1936. Travaillant sans relâche, il avait supervisé le développement des deux chasseurs de première ligne de la RAF, le Hawker Hurricane et le Supermarine Spitfire. Alors que ce dernier était un match pour le BF 109, le premier était un peu surclassé mais était capable de devancer le combattant allemand. Anticipant le besoin d’une puissance de feu accrue, Dowding avait équipé ses deux combattants de huit mitrailleuses. Très protecteur de ses pilotes, il les qualifiait souvent de "poussins".

Tout en comprenant le besoin de nouveaux chasseurs avancés, Dowding était également essentiel pour reconnaître qu’ils ne pourraient être utilisés efficacement que s’ils étaient correctement contrôlés depuis le sol. À cette fin, il a soutenu le développement de la radiogoniométrie radio et la création du réseau de radars Chain Home. Cette nouvelle technologie a été intégrée à son "Dowding System", qui associe un radar, des observateurs au sol, des opérations de raid et des commandes radio d'aéronefs. Ces composants disparates étaient reliés entre eux par un réseau téléphonique protégé administré par son siège, à la RAF Bentley Priory. En outre, pour mieux contrôler son avion, il a divisé le commandement en quatre groupes couvrant l’ensemble de la Grande-Bretagne (Carte).

Ceux-ci étaient composés du groupe 10 du vice-maréchal de l'air Sir Quintin Brand (Pays de Galles et Pays de l'Ouest), du groupe 11 du maréchal de l'air Keith Park (sud-est de l'Angleterre), du groupe 12 du maréchal de l'air Trafford Leigh-Mallory (Midland et East Anglia) et 13 groupes du maréchal Richard Saul (Angleterre du Nord, Écosse et Irlande du Nord). Bien que prévu de prendre sa retraite en juin 1939, Dowding fut invité à rester en poste jusqu'en mars 1940 en raison de la détérioration de la situation internationale. Sa retraite a ensuite été reportée à juillet puis à octobre. Soucieux de conserver ses forces, Dowding s’était vigoureusement opposé à l’envoi d’escadrilles Ouragan de l’autre côté de la Manche lors de la bataille de France.

Bataille d'Angleterre: les services de renseignement allemands ont échoué

Comme la majeure partie de la force du Fighter Command avait été utilisée en Grande-Bretagne lors des combats précédents, la Luftwaffe avait une mauvaise estimation de sa force. Au début de la bataille, Göring pensait que les Britanniques comptaient entre 300 et 400 combattants alors que Dowding en possédait plus de 700. Cela a amené le commandant allemand à croire que le Fighter Command pourrait être balayé du ciel en quatre jours. Tandis que la Luftwaffe était au courant du système de radar britannique et du réseau de contrôle au sol britannique, elle a ignoré leur importance et a cru créer un système tactique inflexible pour les escadrons britanniques. En réalité, le système permettait aux commandants d'escadron de faire preuve de souplesse pour prendre les décisions qui s'imposaient en fonction des données les plus récentes.

Bataille d'Angleterre: Tactiques

D'après les estimations du renseignement, Göring devrait balayer rapidement le Fighter Command du ciel au sud-est de l'Angleterre. Cette opération devait être suivie d'une campagne de bombardement de quatre semaines qui commencerait par des frappes contre les aérodromes de la RAF près de la côte, puis se déplacerait progressivement à l'intérieur des terres pour percuter les aérodromes du secteur. Des frappes supplémentaires viseraient des cibles militaires ainsi que des installations de production d’aéronefs. À mesure que la planification progressait, le calendrier était prolongé à cinq semaines du 8 août au 15 septembre. Au cours du combat, un différend sur la stratégie se présenta entre Kesselring, qui préconisait des attaques directes sur Londres afin de forcer la RAF à se battre de manière décisive. Sperrle qui souhaitait continuer à attaquer les défenses aériennes britanniques. Ce différend mijoterait sans que Göring ne fasse un choix clair. Au début de la bataille, Hitler a publié une directive interdisant le bombardement de Londres, craignant des représailles contre des villes allemandes.

À Bentley Priory, Dowding a décidé que la meilleure façon d'utiliser son avion et ses pilotes était d'éviter les combats à grande échelle dans les airs. Sachant qu'un Trafalgar aérien permettrait aux Allemands de jauger plus précisément sa force, il avait l'intention de bluffer l'ennemi en attaquant à la force de l'escadron. Conscient de son infériorité numérique et de l'impossibilité d'empêcher complètement le bombardement de la Grande-Bretagne, Dowding cherchait à infliger une perte insoutenable à la Luftwaffe. Pour ce faire, il souhaitait que les Allemands croient constamment que le Fighter Command était au bout de ses ressources pour veiller à ce qu'il continue d'attaquer et de prendre des pertes. Ce n'était pas la ligne de conduite la plus populaire et cela ne plaisait pas vraiment au ministère de l'Air, mais Dowding comprit que tant que le Fighter Command resterait une menace, l'invasion allemande ne pourrait pas aller de l'avant. En donnant des instructions à ses pilotes, il a souligné qu'ils s'attaquaient aux bombardiers allemands et évitaient les combats entre combattants, lorsque cela était possible. En outre, il a souhaité que les combats se déroulent au-dessus de la Grande-Bretagne, car les pilotes abattus pourraient être rapidement récupérés et rendus à leurs escadrons.

Bataille d'Angleterre: Der Kanalkampf

Les combats ont débuté le 10 juillet lorsque la Royal Air Force et la Luftwaffe ont mené une escarmouche au-dessus de la Manche. Surnommé le Kanalkampf ou batailles dans les chaînes, ces combats ont vu des Stukas allemands attaquer des convois côtiers britanniques. Bien que Dowding ait préféré arrêter les convois plutôt que de gâcher les pilotes et les avions qui les défendaient, il a été bloqué par en haut par Churchill et la Royal Navy qui ont refusé de céder symboliquement le contrôle de la Manche. Alors que le combat se poursuivait, les Allemands ont présenté leurs bombardiers bimoteurs, escortés par des combattants Messerschmitt. En raison de la proximité des aérodromes allemands et de la côte, les combattants du groupe n ° 11 n'ont souvent pas averti suffisamment pour bloquer ces attaques. En conséquence, les combattants du parc ont dû effectuer des patrouilles qui ont mis à rude épreuve les pilotes et l'équipement. Les combats au-dessus de la Manche ont constitué un terrain d’entraînement pour les deux camps alors qu’ils se préparaient à la plus grande bataille à venir. En juin et juillet, le Fighter Command a perdu 96 avions et en a abattu 227.

Bataille d'Angleterre: Adlerangriff

Le petit nombre de chasseurs britanniques que son avion avait rencontrés en juillet et au début d'août a également convaincu Göring que le Fighter Command opérait avec environ 300 à 400 appareils. Se préparer à une offensive aérienne massive surnommée Adlerangriff (Eagle Attack), il a cherché quatre jours ininterrompus de temps clair pour commencer. Certaines attaques initiales ont commencé le 12 août et ont permis à un avion allemand de causer des dommages mineurs à plusieurs aérodromes côtiers et d’attaquer quatre stations radar. Tentant de frapper les hautes tours radar plutôt que les huttes et les centres d’opérations les plus importants, les frappes n’ont causé que peu de dégâts durables. Lors du bombardement, les traceurs radar de la WAAF (Women's Auxiliary Air Force) ont fait leurs preuves en continuant de travailler avec des bombes explosant à proximité. Les combattants britanniques ont abattu 31 Allemands pour une perte de 22 leurs.

Estimant avoir causé des dommages importants le 12 août, les Allemands ont commencé leur offensive le lendemain, surnommée Adler Tag (Eagle Day). Commençant par une série d'attaques confuses dans la matinée en raison d'ordres confus, l'après-midi a été marqué par de plus importants raids visant diverses cibles dans le sud de la Grande-Bretagne, sans causer de dégâts durables. Les raids se poursuivirent le lendemain, malgré la force de l'escadron par le Fighter Command. Pour le 15 août, les Allemands ont planifié leur plus grande attaque à ce jour, Luftflotte 5 attaquant des cibles dans le nord de la Grande-Bretagne, tandis que Kesselring et Sperrle ont attaqué le sud. Ce plan était basé sur la conviction erronée que le groupe n ° 12 avait nourri des renforts au sud au cours des jours précédents et qu’il pouvait être empêché de le faire en attaquant les Midlands.

Détecté alors qu’il se trouvait loin au large, l’avion du Luftflotte 5 était essentiellement escorté, le vol à destination de la Norvège ne lui permettant pas d’utiliser des Bf 109 comme escortes. Assaillis par des combattants du groupe n ° 13, les attaquants ont été refoulés avec de lourdes pertes et ont accompli peu de choses. La Luftflotte 5 ne jouerait plus aucun rôle dans la bataille. Dans le sud, les aérodromes de la RAF ont été durement touchés, subissant divers degrés de dommages. Sortie après sortie, les hommes de Park, soutenus par le groupe n ° 12, ont eu du mal à faire face à la menace. Au cours des combats, un avion allemand a accidentellement heurté la RAF Croydon à Londres, faisant plus de 70 victimes civiles et enrageant Hitler. À la fin de la journée, le Fighter Command avait abattu 75 Allemands en échange de 34 avions et de 18 pilotes.

Les raids allemands se poursuivirent le lendemain, la météo stoppant en grande partie les opérations le 17. Reprenant le 18 août, les combats ont vu les deux parties affronter leurs plus lourdes pertes (26 à 10 pilotes britanniques, dont 71 à l’allemand). Surnommé le "jour le plus dur", le 18 a été témoin de raids massifs sur les aérodromes du secteur à Biggin Hill et Kenley. Dans les deux cas, les dommages se sont avérés temporaires et les opérations n'ont pas été gravement touchées.

Bataille d'Angleterre: un changement d'approche

À la suite des attaques du 18 août, il devint clair que la promesse de Göring à Hitler de balayer rapidement la RAF ne serait pas tenue. En conséquence, l’opération Sea Lion a été reportée au 17 septembre. De plus, en raison des lourdes pertes subies le 18 juillet, le Ju 87 Stuka a été retiré de la bataille et le rôle du Bf 110 a été réduit. Les futurs raids devaient se concentrer sur les aérodromes et les usines du Fighter Command, à l’exclusion de tout le reste, y compris les stations radar. En outre, les combattants allemands ont reçu l'ordre d'escorter les bombardiers au lieu de procéder à des balayages.

Bataille d'Angleterre: Dissolution dans les rangs

Au cours des combats, un débat a éclaté entre Park et Leigh-Mallory concernant la tactique. Alors que Park privilégiait la méthode de Dowding consistant à intercepter des raids avec des escadrons individuels et à les soumettre à une attaque continue, Leigh-Mallory a plaidé en faveur d'attaques massives de "Big Wings" composées d'au moins trois escadrons. L’idée sous-jacente à la Big Wing était qu’un plus grand nombre de combattants augmenterait les pertes de l’ennemi tout en minimisant les pertes de la RAF. Les opposants ont souligné que la formation de Big Wings mettait plus de temps et augmentait le risque que les combattants soient pris au sol. Dowding s'est avéré incapable de résoudre les différends entre ses commandants, car il préférait les méthodes de Park, tandis que le ministère de l'Air privilégiait l'approche Big Wing. Cette question a été aggravée par des problèmes personnels entre Park et Leigh-Mallory concernant le groupe n ° 12 soutenant le groupe n ° 11.

Bataille d'Angleterre: les combats se poursuivent

La reprise des attaques allemandes a bientôt commencé, les usines ayant été touchées les 23 et 24 août. Le dernier soir, des parties de l'est de Londres ont été touchées, peut-être par accident. En représailles, des bombardiers de la RAF ont frappé Berlin dans la nuit du 25 au 26 août. Ce Göring grandement embarrassé, qui s'était vanté auparavant que la ville ne serait jamais attaquée. Au cours des deux semaines qui ont suivi, le groupe de Park a été fortement mis à contribution alors que les avions de Kesselring avaient effectué 24 raids intensifs contre leurs aérodromes. Tandis que la production et la réparation des avions britanniques, supervisées par Lord Beaverbrook, suivaient le rythme des pertes, Dowding commença bientôt à faire face à une crise concernant les pilotes. Cela a été atténué par des transferts d'autres branches de service, ainsi que par l'activation d'escadrons tchèque, français et polonais. Se battant pour leurs maisons occupées, ces pilotes étrangers se sont révélés très efficaces. Ils ont été rejoints par des pilotes individuels de l'ensemble du Commonwealth, ainsi que des États-Unis.

La phase critique de la bataille, les hommes de Park ont ​​eu du mal à garder leurs champs opérationnels alors que les pertes s'accentuaient dans les airs et au sol. Le 1er septembre a été le jour des combats où les pertes britanniques ont dépassé les Allemands. En outre, des bombardiers allemands ont commencé à viser Londres et d'autres villes au début du mois de septembre en guise de représailles pour leurs incursions continues à Berlin. Le 3 septembre, Göring a commencé à planifier des raids quotidiens à Londres. En dépit de tous leurs efforts, les Allemands ont été incapables d'éliminer la présence du Fighter Command dans les cieux au-dessus du sud-est de l'Angleterre. Alors que les aérodromes de Park restaient opérationnels, une surestimation de la puissance allemande avait amené certains à conclure que deux semaines d'attaques similaires de plus pourraient forcer le groupe n ° 11 à se replier.

Bataille d'Angleterre: un changement clé

Le 5 septembre, Hitler a ordonné que Londres et d'autres villes britanniques soient attaquées sans pitié. Cela a marqué un changement stratégique clé lorsque la Luftwaffe a cessé de frapper les aérodromes assiégés et s'est concentrée sur les villes. Donnant aux soldats de Dowding la possibilité de se rétablir, les hommes ont pu réparer et se préparer au prochain assaut. Le 7 septembre, près de 400 bombardiers ont attaqué l'East End. Alors que les hommes de Park ont ​​engagé les bombardiers, le premier officiel du groupe n ° 12, "Big Wing", a raté le combat car il a fallu trop de temps pour se préparer. Huit jours plus tard, la Luftwaffe a attaqué en force avec deux raids massifs. Ceux-ci ont été rencontrés par le Fighter Command et ont été défaits de façon décisive avec 60 avions allemands abattus contre 26 Britanniques. La Luftwaffe ayant subi des pertes massives au cours des deux mois précédents, Hitler fut contraint de différer indéfiniment l'Opération Sea Lion le 17 septembre. Leurs escadrons étant épuisés, Göring commanda de passer des bombardements de jour aux attaques de nuit. Les bombardements diurnes ont commencé à cesser en octobre, mais le pire de la campagne de blitz devait commencer plus tard en automne.

Bataille d'Angleterre: conséquences

Alors que les raids commençaient à se dissiper et que les tempêtes d'automne commençaient à envahir la Manche, il devint évident que la menace d'invasion avait été évitée. Cela a été renforcé par des informations montrant que les péniches allemandes rassemblées dans les ports de la Manche étaient en train d'être dispersées. Première bataille importante pour Hitler, la bataille d'Angleterre a permis à la Grande-Bretagne de poursuivre son combat contre l'Allemagne. Un coup de pouce pour le moral des Alliés, la victoire a contribué à un changement d'opinion de l'opinion internationale en faveur de leur cause. Au cours des combats, les Britanniques ont perdu 1 547 aéronefs et 544 tués. Les pertes de la Luftwaffe totalisent 1 887 avions et 2 698 morts.

Au cours de la bataille, Dowding a été critiqué par le vice-maréchal William Sholto Douglas, sous-chef d'état-major de l'armée de l'air, et par Leigh-Mallory pour leur prudence excessive. Les deux hommes ont estimé que le Fighter Command devrait intercepter des raids avant d'arriver en Grande-Bretagne. Dowding a rejeté cette approche car il pensait que cela augmenterait les pertes d’équipage. Même si l'approche et la tactique de Dowding se révélèrent correctes pour remporter la victoire, ses supérieurs jugèrent de plus en plus qu'il était peu coopératif et difficile. Avec la nomination du maréchal en chef Charles Portal, Dowding est retiré du Fighter Command en novembre 1940, peu après avoir remporté la bataille. En tant qu'allié de Dowding, Park a également été limogé et réaffecté, tandis que Leigh-Mallory a repris le groupe n ° 11. En dépit des conflits internes qui ont affecté la RAF après la bataille, Winston Churchill a bien résumé la contribution des "poussins" de Dowding dans un discours prononcé à la Chambre des Communes au plus fort des combats, en déclarant: "Jamais dans le domaine des conflits humains n’a été autant dû à si peu à autant.

Sources sélectionnées

  • Royal Air Force: La bataille d'Angleterre
  • Imperial War Museum: Bataille d'Angleterre
  • Korda, Michael. (2009). Avec des ailes comme des aigles: une histoire de la bataille d'Angleterre. New York: HarperCollins