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Deuxième guerre mondiale dans l'Europe: le front occidental

Deuxième guerre mondiale dans l'Europe: le front occidental



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Le 6 juin 1944, les Alliés débarquèrent en France, ouvrant le front occidental de la Seconde Guerre mondiale en Europe. En débarquant en Normandie, les forces alliées se sont détachées de leur tête de pont et ont balayé la France. Dans un ultime pari, Adolf Hitler a ordonné une offensive hivernale massive, qui a abouti à la bataille des Ardennes. Après avoir mis fin à l'assaut allemand, les forces alliées ont pénétré en Allemagne et, conjointement avec les Soviétiques, ont obligé les nazis à se rendre, mettant ainsi fin à la Seconde Guerre mondiale en Europe.

Le deuxième front

En 1942, Winston Churchill et Franklin Roosevelt ont publié une déclaration selon laquelle les alliés occidentaux travailleraient aussi rapidement que possible pour ouvrir un deuxième front afin de réduire la pression exercée sur les Soviétiques. Bien que réunis dans cet objectif, des désaccords ont rapidement éclaté avec les Britanniques, qui ont préféré une poussée du nord de la Méditerranée, à travers l'Italie et dans le sud de l'Allemagne. Selon eux, cela constituerait une voie plus facile et aurait l'avantage de créer une barrière contre l'influence soviétique dans le monde d'après-guerre. Contre cela, les Américains préconisèrent un assaut transmanche qui traverserait l’Europe occidentale le long de la route la plus courte vers l’Allemagne. Au fur et à mesure que la force américaine grandissait, ils ont clairement indiqué que c’était le seul plan qu’ils soutiendraient. En dépit de la position américaine, des opérations ont commencé en Sicile et en Italie; Cependant, la Méditerranée était considérée comme un théâtre secondaire de la guerre.

Planification de l'opération Overlord

Sous le nom de code "Opération Overlord", la planification de l'invasion a commencé en 1943 sous la direction du lieutenant-général britannique Sir Frederick E. Morgan et du chef d'état-major du commandant suprême des forces alliées (COSSAC). Le plan COSSAC prévoyait des atterrissages de trois divisions et de deux brigades aéroportées en Normandie. Le COSSAC a choisi cette région en raison de sa proximité avec l'Angleterre, ce qui facilitait le soutien aérien et le transport, ainsi que de sa géographie favorable. En novembre 1943, le général Dwight D. Eisenhower est promu commandant suprême de la force expéditionnaire alliée (SHAEF) et se voit confier le commandement de toutes les forces alliées en Europe. Adoptant le plan COSSAC, Eisenhower nomma le général Sir Bernard Montgomery à la tête des forces terrestres de l'invasion. Élargissant le plan COSSAC, Montgomery a appelé à l’atterrissage de cinq divisions, précédées de trois divisions aéroportées. Ces changements ont été approuvés et la planification et la formation ont progressé.

Le mur de l'Atlantique

Le mur de l'Atlantique de Hitler faisait face aux Alliés. S'étendant de la Norvège au nord à l'Espagne au sud, le mur de l'Atlantique était une vaste gamme de fortifications côtières lourdes conçues pour repousser toute invasion. À la fin de 1943, dans l'attente d'un assaut des Alliés, le commandant allemand à l'ouest, le maréchal Gerd von Rundstedt, fut renforcé et reçut le maréchal Erwin Rommel, de la renommée africaine, pour commandant principal sur le terrain. Après avoir visité les fortifications, Rommel les trouva désobligeantes et ordonna leur expansion à la fois sur la côte et dans les terres. En outre, il a reçu le commandement du groupe d'armées B dans le nord de la France, chargé de défendre les plages. Après avoir évalué la situation, les Allemands pensaient que l’invasion alliée se déroulerait dans le Pas de Calais, le point le plus proche entre la Grande-Bretagne et la France. Cette croyance a été encouragée et renforcée par un schéma de déception élaboré par les Alliés (Operation Fortitude), qui utilisait des armées factices, des conversations radio et des agents doubles pour suggérer que Calais était la cible.

Jour J: Les alliés viennent à terre

Bien que prévu à l'origine pour le 5 juin, les débarquements en Normandie ont été reportés d'un jour en raison du mauvais temps. Dans la nuit du 5 au 6 juin au matin, la 6 e division aéroportée britannique est larguée à l’est des plages du débarquement pour sécuriser le flanc et détruire plusieurs ponts afin d’empêcher les Allemands d’amener des renforts. Les 82ème et 101ème divisions aéroportées des États-Unis ont été larguées vers l'ouest dans le but de capturer des villes de l'intérieur des terres, d'ouvrir des routes depuis les plages et de détruire l'artillerie pouvant tirer sur les atterrissages. En provenance de l’ouest, la flotte aéroportée américaine s’est très mal tombée, de nombreuses unités étant dispersées et éloignées de la zone de largage prévue. En se ralliant, de nombreuses unités ont pu atteindre leurs objectifs lorsque les divisions se sont ressaisies.

L'assaut sur les plages a commencé peu après minuit lorsque des bombardiers alliés ont pilonné des positions allemandes à travers la Normandie. Cela a été suivi par un bombardement naval lourd. Au petit matin, des vagues de troupes ont commencé à frapper les plages. À l'est, les Britanniques et les Canadiens ont débarqué sur les plages de Gold, Juno et Sword. Après avoir surmonté leur résistance initiale, ils ont pu se rendre à l'intérieur des terres, mais seuls les Canadiens ont pu atteindre leurs objectifs du jour J.

Sur les plages américaines à l'ouest, la situation était très différente. À Omaha Beach, les troupes américaines ont été rapidement immobilisées par des tirs nourris, les bombardements antérieurs à l’invasion étant tombés à l’intérieur des terres et n’ayant pas réussi à détruire les fortifications allemandes. Après avoir subi 2 400 victimes, le plus grand nombre de toutes les plages du jour J, de petits groupes de soldats américains ont réussi à percer les défenses, ouvrant la voie à des vagues successives. À Utah Beach, les troupes américaines n’ont subi que 197 pertes, la plus légère de toutes les plages, lorsqu’elles ont atterri accidentellement au mauvais endroit. Rentrant rapidement dans les terres, ils se sont connectés à des éléments de la 101ème Airborne et ont commencé à progresser vers leurs objectifs.

Sortir des plages

Après avoir consolidé les têtes de pont, les forces alliées se sont dirigées vers le nord pour prendre le port de Cherbourg et vers le sud en direction de la ville de Caen. Alors que les troupes américaines se frayaient un chemin au nord, elles étaient gênées par le bocage (haies vives) qui sillonnait le paysage. Idéal pour la guerre défensive, le bocage ralentit considérablement l’avancée américaine. Autour de Caen, les forces britanniques étaient engagées dans une bataille d'usure contre les Allemands. Ce type de bataille acharnée a joué entre les mains de Montgomery alors qu'il souhaitait que les Allemands engagent l'essentiel de leurs forces et de leurs réserves à Caen, ce qui permettrait aux Américains de percer une résistance plus légère à l'ouest.

À partir du 25 juillet, des éléments de la Première armée américaine ont percé les lignes allemandes près de Saint-Lô dans le cadre de l'opération Cobra. Le 27 juillet, les unités mécanisées américaines progressaient à volonté contre la résistance à la lumière. La percée a été exploitée par la Troisième armée nouvellement activée du Lieutenant Général George S. Patton. Sentant qu'un effondrement de l'Allemagne était imminent, Montgomery ordonna aux forces américaines de se tourner vers l'est alors que les forces britanniques pressaient le sud et l'est pour tenter d'encercler les Allemands. Le 21 août, le piège s'est fermé, capturant 50 000 Allemands près de Falaise.

Courses à travers la france

À la suite de l’évasion des Alliés, le front allemand en Normandie s’est effondré, les troupes se retirant vers l’est. Les tentatives de formation d'une ligne sur la Seine ont été contrecarrées par les avancées rapides de la troisième armée de Patton. Se déplaçant à une vitesse vertigineuse, souvent contre peu ou pas de résistance, les forces alliées traversèrent la France, libérant Paris le 25 août 1944. La vitesse de l'avance alliée commença bientôt à imposer des contraintes considérables à leurs lignes d'approvisionnement de plus en plus longues. Pour lutter contre ce problème, le "Red Ball Express" a été formé pour expédier les fournitures au front. Utilisant près de 6 000 camions, le Red Ball Express a fonctionné jusqu'à l'ouverture du port d'Anvers en novembre 1944.

Prochaines étapes

Forcé par la situation des approvisionnements de ralentir l'avancée générale et de se concentrer sur un front plus étroit, Eisenhower commença à envisager le prochain mouvement des Alliés. Le général Omar Bradley, commandant du 12e groupe d'armées dans le centre allié, a plaidé en faveur d'une pénétration de la Sarre pour percer les défenses allemandes de la ligne de front allemande (Siegfried Line) et ouvrir le pays à l'invasion. Montgomery, qui commandait le 21e groupe d'armées dans le nord du pays, tenta de contrecarrer l'attaque au-dessus du Rhin inférieur dans la vallée industrielle de la Ruhr. Alors que les Allemands utilisaient des bases en Belgique et en Hollande pour lancer des bombes V-1 et des roquettes V-2 en Grande-Bretagne, Eisenhower a pris le parti de Montgomery. En cas de succès, Montgomery serait également en mesure de nettoyer les îles de l'Escaut, ce qui ouvrirait le port d'Anvers aux navires alliés.

Opération Marché-Jardin

Le plan de Montgomery visant à franchir le Bas-Rhin exigeait que les divisions aéroportées se rendent en Hollande pour sécuriser les ponts traversant une série de rivières. Les ponts à Eindhoven et à Nimègue ont été attribués aux ponts nommés Operation Market-Garden, la 101ème Airborne et la 82ème Airborne, tandis que la 1ère Armée de l'air britannique était chargée de prendre le pont enjambant le Rhin à Arnhem. Le plan prévoyait que les forces aériennes maintiennent les ponts pendant que les troupes britanniques progressaient dans le nord pour les soulager. Si le plan aboutissait, il était possible que la guerre se termine avant Noël.

Le 17 septembre 1944, les divisions aéroportées américaines obtiennent le succès, même si l’avancée de l’armure britannique avance plus lentement que prévu. À Arnhem, la 1st Airborne a perdu la plupart de ses équipements lourds dans des accidents de planeur et a rencontré une résistance beaucoup plus lourde que prévu. En se frayant un chemin dans la ville, ils ont réussi à s'emparer du pont, mais ont été incapables de le tenir face à une opposition de plus en plus lourde. Après avoir capturé une copie du plan de bataille des Alliés, les Allemands ont pu écraser la 1ère Airborne, faisant 77% de victimes. Les survivants se sont retirés vers le sud et ont rejoint leurs compatriotes américains.

Broyer les Allemands

Lorsque Market-Garden a commencé, les combats se sont poursuivis sur le front du sud du groupe de la 12e armée. La Première armée se livra à de violents combats à Aix-la-Chapelle et au sud, dans la forêt de Huertgen. Comme Aix-la-Chapelle a été la première ville allemande menacée par les Alliés, Hitler a ordonné sa tenue à tout prix. Le résultat fut des semaines de guerre urbaine brutale alors que des éléments de la Neuvième Armée chassaient lentement les Allemands. Le 22 octobre, la ville était sécurisée. Les combats dans la forêt de Huertgen se sont poursuivis pendant toute l’automne, alors que les troupes américaines se battaient pour capturer une succession de villages fortifiés, faisant 33 000 victimes au cours du processus.

Plus au sud, la 3ème armée de Patton est ralentie par la diminution de son ravitaillement et une résistance accrue autour de Metz. La ville finit par tomber le 23 novembre et Patton se dirigea vers l'est en direction de la Sarre. Alors que les opérations de Market-Garden et du 12ème groupe d’armées commençaient en septembre, elles ont été renforcées par l’arrivée du sixième groupe d’armées, qui avait atterri dans le sud de la France le 15 août. Dirigé par le général Jacob L. Devers, sixième groupe d’armées a rencontré les hommes de Bradley près de Dijon à la mi-septembre et a pris position au sud de la ligne.

La bataille des Ardennes commence

Alors que la situation à l'ouest s'aggrave, Hitler commence à planifier une contre-offensive majeure destinée à reprendre Anvers et à diviser les forces alliées. Hitler espérait qu'une telle victoire serait démoralisante pour les Alliés et obligerait leurs dirigeants à accepter une paix négociée. Rassemblant les meilleures forces allemandes restantes à l'ouest, le plan prévoyait une attaque dans les Ardennes (comme en 1940), menée par un fer de lance de formations blindées. Pour obtenir la surprise nécessaire au succès, l'opération était planifiée dans un silence radio total et bénéficiait d'une forte couverture nuageuse, qui maintenait les forces aériennes alliées au sol.

Commençant le 16 décembre 1944, l'offensive allemande a touché un point faible des lignes alliées près de la jonction des 21e et 12e groupes d'armées. Dépassant plusieurs divisions crues ou en cours de réaménagement, les Allemands ont rapidement avancé vers la Meuse. Les forces américaines ont combattu à Saint-Vith lors d'une vaillante arrière-garde et la 101ème division aéroportée et de combat B (10ème division blindée) a été encerclée dans la ville de Bastogne. Lorsque les Allemands ont exigé leur reddition, le général Anthony McAuliffe, commandant de la 101e, a répondu de manière célèbre: "Des noix!"

Contre-attaque alliée

Pour lutter contre la poussée allemande, Eisenhower a convoqué une réunion de ses hauts commandants à Verdun le 19 décembre. Au cours de la réunion, Eisenhower a demandé à Patton combien de temps il faudrait pour que la Troisième Armée revienne au nord vers les Allemands. La réponse étonnante de Patton a été de 48 heures. Anticipant la demande d'Eisenhower, Patton avait commencé le mouvement avant la réunion et, dans un exploit d'armes sans précédent, avait commencé à attaquer le nord à la vitesse de l'éclair. Le 23 décembre, le temps s'est mis à se dégager et la puissance aérienne des Alliés a commencé à frapper les Allemands, dont l'offensive a décroché le lendemain, près de Dinant. Le lendemain de Noël, les forces de Patton ont percé et relevé les défenseurs de Bastogne. Au cours de la première semaine de janvier, Eisenhower ordonna à Montgomery d’attaquer au sud et à Patton d’attaquer au nord dans le but de piéger les Allemands dans le saillant provoqué par leur offensive. Dans un froid glacial, les Allemands ont réussi à se retirer mais ont été contraints d'abandonner une grande partie de leur équipement.

Vers le Rhin

Les forces américaines ont fermé le "renflement" le 15 janvier 1945, lorsqu'elles se sont reliées près de Houffalize. Au début du mois de février, les lignes étaient revenues à leur position d'avant le 16 décembre. En poussant sur tous les fronts, les forces d’Eisenhower ont rencontré un franc succès, les Allemands ayant épuisé leurs réserves pendant la bataille des Ardennes. En entrant en Allemagne, la dernière barrière à l’avancée des Alliés était le Rhin. Pour renforcer cette ligne de défense naturelle, les Allemands ont rapidement commencé à détruire les ponts traversant le fleuve. Les Alliés ont remporté une victoire majeure les 7 et 8 mars lorsque des éléments de la neuvième division blindée ont été en mesure de capturer intact le pont de Remagen. Le Rhin a été traversé ailleurs le 24 mars, lorsque la British Air Air et la US Airborne ont été larguées dans le cadre de l’opération Varsity.

La poussée finale

Avec la rupture du Rhin à plusieurs endroits, la résistance allemande a commencé à s'effondrer. Le 12ème groupe d'armées a rapidement encerclé les vestiges du groupe d'armées B dans la poche de la Ruhr, capturant 300 000 soldats allemands. En se dirigeant vers l'est, ils ont avancé jusqu'à l'Elbe, où ils se sont connectés aux troupes soviétiques à la mi-avril. Au sud, les forces américaines ont pénétré en Bavière. Le 30 avril, alors que la fin était en vue, Hitler s'est suicidé à Berlin. Sept jours plus tard, le gouvernement allemand s'est officiellement rendu, mettant fin à la Seconde Guerre mondiale en Europe.