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L'Anneau de Brodgar, le Henge néolithique de l'île des Orcades

L'Anneau de Brodgar, le Henge néolithique de l'île des Orcades


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Sur la plus grande île des Orcades, en Écosse, appelée The Mainland, parmi les falaises escarpées et le vent presque constant, se trouve un henge et un cercle de pierres néolithiques connus sous le nom d'Anneau de Brodgar. C'est le troisième plus grand cercle des îles britanniques après Avebury et Stonehenge. Construit dans un véritable cercle, l'Anneau de Brodgar aurait été composé à l'origine de 60 pierres individuelles, bien qu'il y en ait actuellement 27 intactes. Les pierres elles-mêmes sont en grès rouge et varient en hauteur de 7 à 15 pieds. Les pierres sont entourées d'un grand fossé circulaire ou henge.

Les Orcades sont situées dans une région vraiment fascinante composée d'environ soixante-dix îles, dont la plupart sont inhabitées. Il y a des monuments anciens à presque tous les coins des îles et la plupart des près de 3 000 sites néolithiques identifiés dans la région sont dans un état remarquable. La mention la plus ancienne des îles Orcades nous vient des récits du géographe romain Diodorus Siculus en 56 av.

L'Anneau de Brodgar a été construit vers 2600 avant JC, dans les cent ans de la Grande Pyramide de Khéops en Egypte. L'importance astronomique de Stonehenge et d'Avebury est bien documentée et il en va de même pour l'Anneau de Brodgar. Il semble que Brodgar faisait partie d'un énorme complexe rituel préhistorique qui incorporait également les pierres de Stenness, à 1,6 km au sud-est et l'anneau de Bookan au nord-ouest. Fait intéressant, si vous superposez les étoiles de la ceinture d'Orion sur une carte de Stenness, Brodgar et Bookan, vous obtenez une mise en page correspondante.

Pourquoi ont-ils été construits ?

Les théories sur le véritable objectif de l'Anneau de Brodgar et des sites environnants sont nombreuses et variées. Fêtes de remerciement, lieux de sacrifice d'animaux, lieux de rassemblement général, temples religieux, complexes funéraires ne sont que quelques-unes des explications qui ont été données. Cependant, dans les années 1960, un homme du nom d'Alexander Thom a conclu que l'Anneau de Brodgar et de nombreux autres sites mégalithiques de la région étaient des observatoires astronomiques. Expert dans le domaine de l'archéo-astronomie, Thom a passé des décennies à étudier les cercles de pierres. Il découvrit que tous ces sites semblaient montrer une précision géométrique remarquable bien qu'ayant été construits bien avant l'âge de Pythagore.

Thom a déclaré: «Le site de Brodgar est l'exemple le plus parfait d'un observatoire lunaire mégalithique que nous ayons laissé en Bretagne. L'anneau et le fossé ont probablement été placés sur cette colline au début car à partir de là, il y a quatre vues lointaines marquant la position approximative du lever et/ou du coucher de la lune aux arrêts majeurs et mineurs. De grands monticules ont été construits pour que des observateurs puissent être placés au sommet pour avertir les gens en dessous du lever imminent de la lune.

Cela signifierait que l'Anneau de Brodgar faisait partie d'un instrument scientifique. Pour ses anciens utilisateurs, il a peut-être fourni un horizon parfaitement plat dans toutes les directions et a permis de considérer le ciel comme un hémisphère exact.

Que les pierres de Brodgar aient été utilisées ou non pour mesurer le passage du temps ou la position des étoiles et leur relation avec les saisons de croissance, la zone dans laquelle le cercle est construit est idéale à ces fins. En utilisant des repères naturels tels que des creux entre les collines environnantes, il devient très facile de tracer les saisons à partir des positions de l'anneau et du soleil couchant tout au long de l'année.

Quel que soit le véritable objectif de l'Anneau de Brodgar et des sites environnants, les personnes qui les ont construits se sont donné beaucoup de mal pour les placer à cette latitude nord particulière. À part les pierres elles-mêmes et les alignements astronomiques très apparents et curieux qui s'y trouvent, il reste si peu des personnes qui ont construit la henge qu'il devient difficile d'offrir autre chose que des spéculations. Comme nous l'avons appris, il existe des milliers de ces sites dans les environs et il est certainement curieux qu'il puisse y avoir autant de monuments et si peu de preuves des colonies et de la vie des personnes qui les ont construits.

Les vestiges des terrassements ou henge sont encore visibles aujourd'hui. Source de la photo : Wikimédia

Selon Aubrey Burl, l'Anneau de Brodgar aurait pu contenir 3 000 personnes s'il y avait eu une sorte de bois placé au-dessus des menhirs comme toit. C'est une taille incroyable pour un tel endroit étant donné qu'en avril 2008, les résultats du carottage environnemental ont révélé qu'avant environ 1500 avant JC, la zone était une tourbière marécageuse.

Colin Renfrew a estimé que la quantité de travail nécessaire pour creuser uniquement le fossé dans le substrat rocheux était d'au moins 100 000 heures-homme. D'autres études ont montré que le nombre se situait entre 85 000 et 200 000 heures-homme. Nous pouvons comprendre que si 40 hommes travaillaient 50 heures par semaine pendant toutes les saisons, il aurait fallu au moins une année complète pour couper le henge seul. Ces travailleurs auraient eu besoin de nourriture, de vêtements, d'abris et d'outils. Considérant, comme mentionné précédemment, que cette zone était une tourbière marécageuse au moment de la construction (si nous présumons que toutes nos méthodes de datation sont en effet exactes), nous devons également réaliser qu'il y aurait des quantités très minimes de carburant sur les îles et certainement pas de bois pour les maisons ou les bateaux.

Les grosses pierres mégalithiques de l'Anneau de Brodgar. Source de la photo : Wikimédia

Il existe une notion répandue selon laquelle les mégalithes ont été transportés en place à partir de carrières sur des rouleaux en bois. Le manque de bois dans la région au moment de la construction remet certainement en cause cette notion. Sans oublier que si vous avez déjà traversé un marais, il devient rapidement évident que le terrain est difficile à manœuvrer sans avoir à transporter de mégalithes. Le Dr Colin Richards a fait une brève fouille en 2008. Sa théorie postule que ce n'était pas la structure en pierre achevée qui était si importante tant que l'acte physique de la construire.

À ce jour, l'intérieur de l'Anneau de Brodgar n'a jamais été entièrement fouillé. Outre les pierres dressées, on a trouvé des tessons de poterie du Néolithique tardif qui sont congruents avec un groupe d'anciens peuples connu simplement sous le nom de peuple des béchers, une «culture archéologique» de l'Europe occidentale préhistorique commençant à la fin du Néolithique et s'étendant jusqu'au début du L'âge du bronze et les Grooved Ware People, nom donné aux personnes qui fabriquaient des articles rainurés, qui se seraient développés dans les Orcades au 3 rd millénaire avant JC. Cependant, cela nous indique simplement que ces personnes étaient ici à un moment donné et ne confirme pas qu'elles étaient les constructeurs d'origine. On se pose la question du reste.

Image vedette : L'Anneau de Brodgar. Source de la photo : Wikimédia

Par Greg Sorrell

Les références

Avant la civilisation par Colin Renfrew

Britannique préhistorique par Timothy Carville

Cercles et menhirs par Evan Hadingham

La machine d'Uriel par Christopher Knight et Alan Butler


Jeunes artisans néolithiques : des pots vieux de 5 000 ans avec trois empreintes digitales fabriqués par deux jeunes hommes

En examinant des pièces de céramique de la période néolithique, il révèle que les poteries en argile ont été fabriquées par au moins trois personnes, dont deux étaient de jeunes hommes âgés de 13 à 22 ans.

Des chercheurs de l'Université d'archéologie des Highlands et des îles en Écosse ont signalé pour la première fois avoir fait la découverte en avril sur le site des Orcades Ness of Brodgar et mdash une superficie de 6,2 acres (2,5 hectares) au cœur des Orcades néolithiques, un site du patrimoine mondial des Orcades. . Le tesson de loterie, ou un fragment de céramique brisé, a été récupéré dans le cadre des fouilles en cours de l'Université sur le site.


L'Anneau de Brodgar, le Henge néolithique des Orcades - Histoire

Le plus grand cercle de pierres d'Écosse et l'un des plus beaux de Grande-Bretagne. L'ambiance de ce cercle est unique parmi les cercles de pierres.

Bien qu'il ne reste que 27 pierres, il y en avait autrefois une soixantaine et un henge. Stennes et Maes Howe sont tous deux visibles depuis ce cercle de pierre, tout comme les toujours présentes Hills of Hoy.

Une partie du complexe des Mégalithes des Orcades.

Le cercle compte actuellement 27 pierres dressées encore intactes, mais on pense qu'il y en avait à l'origine 60. Le henge de Brodgar mesure 110 mètres (340 pieds) de diamètre, 10 mètres (30 pieds) de large et 3,4 mètres (10 pieds) de profondeur. (100 000 heures de travail estimées). Il y a deux rives d'entrée à travers le fossé dans l'anneau, au nord-ouest et au sud-est, qui semblent épouser la direction du soleil couchant d'été et du soleil levant d'hiver.

Sur le point le plus éloigné de la route, au nord-est, se trouve un dernier monticule à sommet plat qui offre un point de vue panoramique sur l'ensemble de l'anneau. Le professeur A. Thom pensait que ce monticule avait été construit pour fournir une prévision précise de la lune montante, et il a estimé à partir d'observations astronomiques que la plate-forme a probablement été construite 1 000 ans plus tard que le henge. Il a également suggéré que l'endroit avait été choisi parce qu'il offrait quatre prévisions majeures pour observer les mouvements de la lune - connus sous le nom d'arrêts majeurs et mineurs - qui sont importants pour la prédiction de ses cycles. À son avis, le but de la rive extérieure du henge était de fournir un horizon artificiel pour la visualisation de ces événements. (16) .

L'Anneau de Brodgar était autrefois connu sous le nom de Temple du Soleil et les pierres de Stenness comme Temple de la Lune. Entre l'anneau et une banque de terre extérieure se trouve un fossé extrait d'un socle rocheux de grès solide qui n'avait autrefois pas moins de 3,6 m (12 pi) de profondeur et 9 m (30 pi) de largeur. Le volume de roche excavé du fossé était d'environ 4 700 mètres cubes (165 700 pieds cubes). La rive, où elle survit, est très basse et s'est érodée ou a été emportée au cours des siècles. Au SE, à 137 m (449 pi) de distance, se trouve la pierre de la comète.

L'anneau est le plus grand cercle de pierres d'Écosse et mesure 103 mètres de diamètre. Le cercle a été restauré en 1906 et de nombreuses pierres tombées ont été réérigées à cette époque. Il y a maintenant 27 pierres de l'anneau debout, avec environ 13 souches toujours également en place. La pierre la plus haute de l'anneau mesure 4,5 mètres de haut. A l'origine, il y aurait eu 60 pierres dans le cercle, espacées à des distances égales. Toutes les pierres survivantes sont soigneusement serties avec leurs faces plates le long du périmètre. La rive extérieure et le fossé qui entourent le cercle sont traversés par des chaussées d'entrée au sud-est et au nord-ouest.

Une des pierres a été frappée par la foudre et brisée récemment.

Il y a des sculptures sur quatre des pierres. Dans le sens des aiguilles d'une montre depuis l'entrée nord-ouest, les gravures sont sur la pierre-3 (runes, non déchiffré), pierre- (une croix), pierre-8 (une enclume) et pierre-9 (une inscription ogham). Tous ces éléments datent d'une période postérieure à celle du cercle lui-même.


Découverte néolithique : pourquoi les Orcades sont le centre de l'ancienne Bretagne

Dirigez-vous vers l'ouest depuis la capitale des Orcades, Kirkwall, puis dirigez-vous vers le nord sur l'étroite B9055 et vous atteindrez un seul monolithe de pierre qui garde l'entrée d'une langue de terre connue sous le nom de Ness of Brodgar. Le promontoire sépare les deux plus grands plans d'eau douce de l'île, le Loch de Stenness et le Loch de Harray. À leurs bords les plus éloignés, les eaux brunes et tourbeuses des lochs claquent contre les champs et les collines qui forment un amphithéâtre naturel, un paysage parsemé d'anneaux de pierre géants, de cairns chambrés, d'anciens villages et d'autres richesses archéologiques.

C'est le cœur du nord néolithique, un endroit sombre et mystérieux qui a fait des Orcades un pôle d'attraction pour les archéologues, les historiens et autres chercheurs. Pendant des décennies, ils ont parcouru l'île en mesurant et en fouillant ses grands sites de l'âge de pierre. La terre a été arpentée, cartographiée et connue jusqu'à ce qu'une récente découverte fortuite révèle que malgré toute leur attention, les scientifiques avaient complètement négligé un trésor néolithique qui éclipse totalement tous les autres sur les Orcades - et dans le reste de l'Europe.

Il s'agit du complexe du temple de la Ness de Brodgar, et sa taille, sa complexité et sa sophistication ont poussé les archéologues à lutter désespérément pour trouver des superlatifs pour décrire les merveilles qu'ils y ont trouvées. "Nous avons découvert un complexe de temples néolithiques sans parallèle en Europe occidentale. Pourtant, pendant des décennies, nous avons pensé qu'il ne s'agissait que d'une colline faite de moraine glaciaire", explique le découvreur Nick Card du Centre de recherche des Orcades pour l'archéologie. "En fait, l'endroit est entièrement artificiel, bien qu'il couvre plus de six acres de terre."

Autrefois protégé par deux murs géants, chacun mesurant plus de 100 m de long et 4 m de haut, le complexe de Ness contenait plus d'une douzaine de grands temples - l'un mesurait près de 25 m carrés - qui étaient reliés aux dépendances et aux cuisines par des trottoirs en pierre soigneusement construits. Des ossements de bovins sacrifiés, des poteries élégamment réalisées et des morceaux de céramique peinte sont éparpillés sur le site. Le but exact du complexe est un mystère, bien qu'il soit clairement ancien. Certaines parties ont été construites il y a plus de 5 000 ans.

Les habitants du néolithique – le nouvel âge de pierre – étaient les premiers agriculteurs de Grande-Bretagne et ils sont arrivés aux Orcades il y a environ 6 000 ans. Ils ont cultivé la terre, construit des fermes et ont rapidement établi une culture dynamique, érigeant des cercles de pierre géants, des tombes communales chambrées - et un complexe géant de bâtiments à la Ness de Brodgar. Les croyances religieuses qui sous-tendaient ces vastes œuvres sont cependant inconnues, tout comme le but des temples de Brodgar.

"Ce n'était pas une colonie ou un endroit pour les vivants", explique le professeur Colin Richards, archéologue de l'Université de Manchester, qui a fouillé la colonie voisine de Barnhouse dans les années 1980. "C'était un centre cérémoniel, et un vaste centre. Mais les croyances religieuses de ses constructeurs restent un mystère."

Ce qui est clair, c'est que l'énergie culturelle des quelques milliers d'agriculteurs des Orcades éclipsait celle des autres civilisations à cette époque. En taille et en sophistication, la Ness de Brodgar est comparable à Stonehenge ou aux merveilles de l'Égypte ancienne. Pourtant, le complexe du temple est antérieur à tous. Le fait que ce grand édifice majestueux ait été construit sur les Orcades, une île devenue synonyme d'éloignement, rend la découverte du site d'autant plus remarquable. Pour de nombreux archéologues, sa découverte a révolutionné notre compréhension de l'ancienne Grande-Bretagne.

"Nous devons renverser la carte de la Grande-Bretagne lorsque nous considérons le néolithique et ignorer nos attitudes centrées sur le sud", déclare Card, maintenant directeur des fouilles de Brodgar. « Londres est peut-être aujourd'hui le centre culturel de la Grande-Bretagne, mais il y a 5 000 ans, les Orcades étaient le centre d'innovation des îles britanniques. Les idées se sont répandues à partir de cet endroit. La première poterie rainurée, si distinctive de l'époque, a été fabriquée ici, par exemple, et les premiers henges - des anneaux de pierre avec des fossés autour d'eux - ont été érigés sur les Orcades. Puis les idées se sont propagées au reste de la Grande-Bretagne néolithique. C'était la source d'une nouvelle pensée à l'époque. "

C'est un point de vue partagé par l'historien local Tom Muir, du musée des Orcades. "Tout le manuel d'archéologie britannique pour cette période devra être déchiré et réécrit à partir de zéro grâce à cet endroit", dit-il.

Les agriculteurs ont d'abord atteint les Orcades sur des bateaux qui les ont emmenés à travers l'étroit - mais traîtreusement dangereux - Pentland Firth depuis l'Écosse continentale. C'étaient les gens du nouvel âge de pierre, et ils apportaient avec eux du bétail, des porcs et des moutons, ainsi que des céréales à planter et des charrues pour cultiver la terre. Les quelques chasseurs-cueilleurs qui vivaient déjà sur les Orcades ont été remplacés et des fermes ont été établies dans tout l'archipel. Ces premiers agriculteurs ont clairement réussi, même si la vie aurait toujours été précaire, la chasse fournissant de précieuses réserves de protéines supplémentaires. Dans le village de Knap o'Howar sur Papay, les ossements de bovins, de moutons et de porcs domestiqués ont été trouvés aux côtés de ceux de cerfs sauvages, de baleines et de phoques, par exemple, tandis que l'analyse des ossements humains de l'époque suggère que peu de personnes ont atteint l'âge de 50. Ceux qui ont survécu à l'enfance sont généralement décédés dans la trentaine.

Des outils de pierre abandonnés et des tessons de poterie élégante indiquent également que les premiers Orcadiens développaient une société de plus en plus sophistiquée. Au fil des siècles, leurs petites communautés agricoles se sont regroupées en unités tribales plus grandes, peut-être avec une classe dirigeante d'élite, et ils ont commencé à construire des monuments de plus en plus grands. Ces sites comprenaient le village de Skara Brae, vieux de 5 000 ans, la tombe géante à chambres de Maeshowe, un mausolée de l'âge de pierre dont les murs intérieurs ont ensuite été sculptés de runes par les Vikings et les Pierres de Stenness et l'Anneau de Brodgar, deux immenses cercles voisins de pierres dressées. Ce sont quelques-uns des plus beaux monuments néolithiques au monde et, en 1999, ils ont été classés au patrimoine mondial de l'Unesco, un acte qui a directement conduit à la découverte de la Ness de Brodgar.

"Avoir le statut de patrimoine mondial signifiait que nous devions penser au terrain entourant les sites", explique Card. "Nous avons décidé d'effectuer des levés géophysiques pour voir ce qui pourrait être trouvé là-bas." De tels relevés impliquent l'utilisation de magnétomètres et de radars à pénétration de sol pour localiser les artefacts artificiels cachés sous terre. Et le premier endroit choisi par Card pour cette enquête électromagnétique était la Ness de Brodgar.

La crête était supposée naturelle. Cependant, les magnétomètres de Card ont montré qu'il était entièrement artificiel et hérissé de caractéristiques comprenant des lignes de murs, des voies concentriques et des contours de grands bâtiments. "La densité de ces caractéristiques nous a stupéfaits", déclare Card. Au début, compte tenu de sa taille, l'équipe a supposé qu'elle était tombée sur un site général qui avait été utilisé en continu pendant un certain temps, offrant un abri aux personnes pendant la majeure partie de l'histoire des Orcades, de la préhistoire à l'époque médiévale. "Aucune autre interprétation ne semblait correspondre aux observations", ajoute Card. Mais une fois de plus, la Ness de Brodgar déjouerait les attentes.

Des puits d'essai, d'un mètre carré de diamètre, ont été percés en lignes à travers la crête et ont révélé des murs élaborés, des dalles de roche soigneusement sculptées et des morceaux de poterie. Aucun n'est venu de l'âge du bronze, cependant, ni de l'ère viking ou de l'époque médiévale. Des dizaines de fosses ont été creusées sur la crête, une zone de la taille de cinq terrains de football, et chacune a révélé des objets avec un arrière-plan néolithique.

Ensuite, les fouilles ont commencé sérieusement et ont rapidement révélé les restes de bâtiments d'une sophistication surprenante. Des chemins soigneusement tracés entouraient des murs – certains de plusieurs mètres de haut – qui avaient été construits avec patience et précision.

"C'était absolument magnifique", déclare Colin Richards. « Les murs étaient parfaitement droits. De petits morceaux de pierres avaient même été glissés entre les dalles principales pour garder le parement parfait. Cette qualité de fabrication ne se reverrait plus aux Orcades avant des milliers d'années.

Lentement, la forme et les dimensions du site de Ness de Brodgar se sont révélées. Deux grandes murailles, hautes de plusieurs mètres, avaient été construites en travers de la crête. Il n'y avait aucun moyen de passer le long de la Ness sans passer par le complexe. À l'intérieur de ces murs, une série de temples avaient été construits, beaucoup au-dessus d'anciens. "L'endroit semble avoir été utilisé pendant un millier d'années, avec des constructions en continu", explique Card.

Plus d'une douzaine de ces temples ont déjà été découverts, bien que seulement 10% environ du site ait été entièrement fouillé jusqu'à présent.

"Nous n'avons jamais rien vu de tel auparavant", déclare le professeur Mark Edmonds, archéologue de l'Université York. "La densité de l'archéologie, l'échelle des bâtiments et l'habileté qui a été utilisée pour les construire sont tout simplement phénoménales. Il y a très peu de murs en pierre sèche dans les Orcades aujourd'hui qui pourraient correspondre à ceux que nous avons découverts ici. Pourtant, ils sont plus de plus de 5 000 ans par endroits, se tenant toujours à quelques mètres de haut. C'était un endroit qui était censé impressionner - et c'est toujours le cas. "

Mais ce ne sont pas seulement les dimensions qui ont surpris et ravi les archéologues. Il y a deux ans, leurs fouilles ont révélé que des pigments à base d'hématite avaient été utilisés pour peindre les murs extérieurs – une autre transformation dans notre réflexion sur l'âge de pierre. "Nous voyons des vestiges néolithiques après qu'ils aient été blanchis et érodés", explique Edmonds. "Cependant, il est maintenant clair d'après Brodgar que les bâtiments auraient pu être parfaitement gais et colorés."

Les hommes et les femmes qui ont construit à la Ness ont également utilisé du grès rouge et jaune pour animer leurs constructions. (Plus de 3 000 ans plus tard, leurs successeurs ont utilisé les mêmes matériaux lors de la construction de la cathédrale St Magnus à Kirkwall.) Mais quel était le but de leurs travaux de construction et pourquoi l'avoir mis dans la Ness de Brodgar ? Des deux questions, la dernière est la plus facile à répondre – car le promontoire de Brodgar est clairement spécial. "Quand vous vous tenez ici, vous vous trouvez dans un paysage magnifique", explique Card. "Vous êtes au milieu d'un amphithéâtre naturel créé par les collines qui vous entourent."

Les collines environnantes sont relativement basses et un grand dôme de ciel surplombe Brodgar, parfait pour observer le coucher et le lever du soleil, de la lune et d'autres objets célestes. (Card pense que le temps aux Orcades était peut-être plus chaud et plus clair il y a 4 000 à 5 000 ans.) La cosmologie aurait alors été essentielle à la société, soutient-il, aidant les agriculteurs à prédire les saisons – un point soutenu par des scientifiques tels que feu Alexander Thom, qui croyait que l'Anneau de Brodgar était un observatoire conçu pour étudier le mouvement de la lune.

Ces avant-postes de l'astronomie néolithique, bien qu'impressionnants, étaient néanmoins périphériques, dit Richards. Le complexe du temple de la Ness de Brodgar a été construit pour être la construction la plus importante de l'île. « Les pierres de Stenness, l'Anneau de Brodgar et les autres éléments du paysage n'étaient en réalité que des ajouts à ce grand édifice », dit-il. Ou comme l'a dit un autre archéologue : « En comparaison, tout le reste de la région ressemble à un bidonville.

Pour une communauté agricole de quelques milliers de personnes, la création de tels édifices suggère que la Ness de Brodgar était d'une importance capitale. Pourtant, son objectif reste insaisissable. La purification rituelle des morts par le feu peut être impliquée, suggère le Card. Comme il le fait remarquer, plusieurs des temples de Brodgar ont des foyers, bien qu'il ne s'agisse clairement pas d'une habitation domestique. De plus, les archéologues ont découvert que de nombreuses têtes de masse en pierre (pierres dures, polies et trouées) qui jonchent le site avaient été brisées en deux exactement au même endroit. "Nous avons trouvé des preuves de cela sur d'autres sites", explique Richards. "Il se peut que des parents les aient brisés en deux lors d'un enterrement, laissant une partie avec les morts et une avec la famille comme un mémorial aux morts. C'était un endroit concerné par la mort et le défunt, je crois."

Tout aussi déroutant était le sort du complexe. Vers 2300 avant JC, environ mille ans après le début de la construction, l'endroit a été brusquement abandonné. La datation au radiocarbone des ossements d'animaux suggère qu'une immense cérémonie de fête a eu lieu, avec plus de 600 bovins abattus, après quoi le site semble avoir été désaffecté. Peut-être qu'un transfert de pouvoir a eu lieu ou qu'une nouvelle religion a remplacé l'ancienne. Quelle qu'en soit la raison, le grand complexe de temples - sur lequel les Orcadiens avaient prodigué des efforts de près d'un millénaire - a été abandonné et oublié pendant les 4 000 prochaines années.


L'Anneau de Brodgar, le Henge néolithique de l'île des Orcades

Sur la plus grande île des Orcades, en Écosse, appelée The Mainland, parmi les falaises escarpées et le vent presque constant, se trouve un henge et un cercle de pierres néolithiques connus sous le nom d'Anneau de Brodgar. C'est le troisième plus grand cercle des îles britanniques après Avebury et Stonehenge. Construit dans un véritable cercle, l'Anneau de Brodgar aurait été composé à l'origine de 60 pierres individuelles, bien qu'il y en ait actuellement 27 intactes. Les pierres elles-mêmes sont en grès rouge et varient en hauteur de 7 à 15 pieds. Les pierres sont entourées d'un grand fossé circulaire ou henge.

Les Orcades sont situées dans une région vraiment fascinante composée d'environ soixante-dix îles, dont la plupart sont inhabitées. Il y a des monuments anciens à presque tous les coins des îles et la plupart des près de 3 000 sites néolithiques identifiés dans la région sont dans un état remarquable. La mention la plus ancienne des îles Orcades nous vient des récits du géographe romain Diodorus Siculus en 56 av.

L'Anneau de Brodgar a été construit vers 2600 avant JC, dans les cent ans de la Grande Pyramide de Khéops en Egypte. L'importance astronomique de Stonehenge et d'Avebury est bien documentée et il en va de même pour l'Anneau de Brodgar. Il semble que Brodgar faisait partie d'un énorme complexe rituel préhistorique qui incorporait également les pierres de Stenness, à 1,6 km au sud-est et l'anneau de Bookan au nord-ouest. Fait intéressant, si vous superposez les étoiles de la ceinture d'Orion sur une carte de Stenness, Brodgar et Bookan, vous obtenez une mise en page correspondante.
Pourquoi ont-ils été construits ?

Les théories sur le véritable objectif de l'Anneau de Brodgar et des sites environnants sont nombreuses et variées. Fêtes de remerciement, lieux de sacrifice d'animaux, lieux de rassemblement général, temples religieux, complexes funéraires ne sont que quelques-unes des explications qui ont été données. Cependant, dans les années 1960, un homme du nom d'Alexander Thom a conclu que l'Anneau de Brodgar et de nombreux autres sites mégalithiques de la région étaient des observatoires astronomiques. Expert dans le domaine de l'archéo-astronomie, Thom a passé des décennies à étudier les cercles de pierres. Il découvrit que tous ces sites semblaient montrer une précision géométrique remarquable bien qu'ayant été construits bien avant l'âge de Pythagore.

Thom a déclaré: «Le site de Brodgar est l'exemple le plus parfait d'un observatoire lunaire mégalithique que nous ayons laissé en Bretagne. L'anneau et le fossé ont probablement été placés sur cette colline au début car à partir de là, il y a quatre viseurs marquant la position approximative du lever et/ou du coucher de la lune aux arrêts majeurs et mineurs. De grands monticules ont été construits pour que des observateurs puissent être placés au sommet pour avertir les gens en dessous du lever imminent de la lune.

Cela signifierait que l'Anneau de Brodgar faisait partie d'un instrument scientifique. Pour ses anciens utilisateurs, il a peut-être fourni un horizon parfaitement plat dans toutes les directions et a permis de considérer le ciel comme un hémisphère exact.


Anneau de Brodgar Stone Circle et Henge

L'Anneau de Brodgar n'a jamais été fouillé, nous ne connaissons donc pas son âge avec certitude. En l'absence de dates scientifiques, notre meilleure hypothèse est que l'anneau principal a été construit entre 2600 et 2400 av. Les tumulus environnants et la mise en pierre datent d'entre 2500 et 1500 av.

Prévu en 1882, ce fut l'un des premiers endroits à être protégé en tant que site d'importance historique dans les îles britanniques.

Centre de cérémonie

L'Anneau de Brodgar a peut-être été impliqué dans des cérémonies célébrant la relation entre les communautés vivantes et passées. Il a également été suggéré que les sites des environs aient été utilisés pour des observations de la lune depuis l'Anneau de Brodgar, bien qu'il y ait peu de preuves des activités que les peuples néolithiques ont faites sur le site, ou pourquoi.

Il est facile de comprendre pourquoi les habitants néolithiques des Orcades ont pu mettre en place un cercle cérémoniel à cet endroit - entouré de collines et de lochs, le site a un cadre vraiment spectaculaire. Se tenir en son centre donne l'impression d'être dans un amphithéâtre naturel.

Se tenir droit

Exceptionnellement, l'anneau a une disposition vraiment circulaire. Sur les 60 pierres d'origine, 36 survivent, mesurant entre 2,1 m et 4,7 m de haut. Le cercle de pierres a un diamètre de 104 m et est entouré d'un fossé taillé dans la roche, ou henge, mesurant 136 m de diamètre, ce qui en fait l'un des plus grands et des plus beaux cercles de pierres des îles britanniques.

L'érection des pierres et la construction du fossé massif taillé dans le roc auraient nécessité une main-d'œuvre et une organisation considérables.

Le cœur des Orcades néolithiques

L'Anneau de Brodgar fait partie du site du patrimoine mondial du cœur du néolithique des Orcades. Avec l'Anneau de Brodgar et ses pierres et tumulus adjacents, le site comprend :

Les trois autres monuments ont été construits avant la première moitié du IIIe millénaire av. L'Anneau de Brodgar a été construit environ 500 ans plus tard.

Les réalisations architecturales de la population néolithique des Orcades parlent d'une société ancienne et sophistiquée dans le nord de la Grande-Bretagne. Il existe un contraste saisissant entre la petite taille absolue de la communauté des Orcades il y a 5000 ans et son exceptionnelle vigueur culturelle.

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Anneau de Brodgar sur Canmore

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Avant Stonehenge

Un jour il y a bien longtemps, vers 3200 av.

Ils possédaient la technologie de l'âge de pierre, mais leur vision était des millénaires en avance sur leur temps. Il y a cinq mille ans, les anciens habitants des Orcades - un archipel fertile et verdoyant au large de la pointe nord de l'Écosse moderne - ont érigé un complexe de bâtiments monumentaux comme ils n'avaient jamais tenté auparavant.

Ils ont extrait des milliers de tonnes de grès à grain fin, l'ont taillé, habillé, puis l'ont transporté sur plusieurs kilomètres jusqu'à un promontoire herbeux offrant une vue imprenable sur la campagne environnante. Leur travail était impeccable. Les murs imposants qu'ils ont construits auraient fait honneur aux centurions romains qui, quelque 30 siècles plus tard, érigeraient le mur d'Hadrien dans une autre partie de la Grande-Bretagne.

À l'intérieur de ces murs se trouvaient des dizaines de bâtiments, parmi lesquels l'une des plus grandes structures couvertes construites dans le nord de l'Europe préhistorique. Il mesurait plus de 80 pieds de long et 60 pieds de large, avec des murs de 13 pieds d'épaisseur. Le complexe comportait des allées pavées, des pierres sculptées, des façades colorées et même des toits en ardoise, une extravagance rare à une époque où les bâtiments étaient généralement recouverts de gazon, de peaux ou de chaume.

Avance rapide de cinq millénaires jusqu'à un après-midi d'été doux sur un promontoire pittoresque connu sous le nom de Ness of Brodgar. Ici, une équipe éclectique d'archéologues, de professeurs d'université, d'étudiants et de bénévoles met en lumière une collection de grands bâtiments qui ont longtemps été cachés sous un champ agricole. L'archéologue Nick Card, directeur des fouilles à l'Institut d'archéologie de l'Université des Highlands et des îles, affirme que la récente découverte de ces ruines époustouflantes bouleverse la préhistoire britannique.

« C'est presque à l'échelle de certains des grands sites classiques de la Méditerranée, comme l'Acropole en Grèce, sauf que ces structures ont 2 500 ans de plus. Comme l'Acropole, celle-ci a été construite pour dominer le paysage, pour impressionner, impressionner, inspirer, peut-être même intimider quiconque l'a vue. Les gens qui ont construit cette chose avaient de grandes idées. Ils étaient là pour faire une déclaration.

Ce qu'était cette déclaration et à qui elle était destinée reste un mystère, tout comme le but du complexe lui-même. Although it’s usually referred to as a temple, it’s likely to have fulfilled a variety of functions during the thousand years it was in use. It’s clear that many people gathered here for seasonal rituals, feasts, and trade.

The discovery is all the more intriguing because the ruins were found in the heart of one of the densest collections of ancient monuments in Britain. The area has been searched for the past 150 years, first by Victorian antiquarians, later by archaeologists. Yet none of them had the slightest idea what lay beneath their feet.

Stand at “the Ness” today and several iconic Stone Age structures are within easy view, forming the core of a World Heritage site called the Heart of Neolithic Orkney. On a heather-clad knoll half a mile away rises a giant Tolkienesque circle of stones known as the Ring of Brodgar. A second ceremonial stone circle, the famous Stones of Stenness, is visible across the causeway leading up to the Ness. And one mile away is an eerie mound called Maes Howe, an enormous chambered tomb more than 4,500 years old. Its entry passage is perfectly aligned to receive the rays of the setting sun on the eve of the winter solstice, illuminating its inner chamber on the shortest day of the year.

Maes Howe also aligns with the central axis and entrance to the newly discovered temple on the Ness, something archaeologists believe is no coincidence. They suspect that the freshly uncovered ruins may be a key piece to a larger puzzle no one dreamed existed.

Until as recently as 30 years ago, the Ring of Brodgar, the Stones of Stenness, and the Maes Howe tomb were seen as isolated monuments with separate histories. “What the Ness is telling us is that this was a much more integrated landscape than anyone ever suspected,” says Card. “All these monuments are inextricably linked in some grand theme we can only guess at. And the people who built all this were a far more complex and capable society than has usually been portrayed.”

Orkney has long been good to archaeologists, thanks to its deep human history and the fact that nearly everything here is built of stone. Literally thousands of sites are scattered through the islands, the majority of them untouched. Together they cover a great sweep of time and settings, from Mesolithic camps and Iron Age settlements to the remains of Old Norse feasting halls and ruined medieval palaces.

“I’ve heard this place called the Egypt of the North,” says county archaeologist Julie Gibson, who came to Orkney more than 30 years ago to excavate a Viking cemetery and never left. “Turn over a rock around here and you’re likely to find a new site.”

Sometimes you don’t even need to do that. In 1850 a gale tore away some sand dunes along the Bay of Skaill, on the western flank of Mainland island, exposing an astonishingly well preserved Stone Age village. Archaeologists date the village, called Skara Brae, to around 3100 B.C. and believe it was occupied for more than 600 years.

Skara Brae must have been a cozy setup in its day. Lozenge-shaped stone dwellings linked by covered passages huddled close together against the grim winters. There were hearths inside, and the living spaces were furnished with stone beds and cupboards. Even after the passage of thousands of years the dwellings look appealingly personal, as though the occupants had just stepped out. The stage-set quality of the homesteads and the glimpse they offer into everyday life in the Neolithic, to say nothing of the dramatic way they were revealed, made Skara Brae Orkney’s most spectacular find. Jusqu'à maintenant.

The first hint of big things underfoot at the Ness came to light in 2002, when a geophysical survey revealed the presence of large, man-made anomalies beneath the soil. Test trenches were dug and exploratory excavations begun, but it wasn’t until 2008 that archaeologists began to grasp the scale of what they had stumbled upon.

Today only 10 percent of the Ness has been excavated, with many more stone structures known to be lurking under the turf nearby. But this small sample of the site has opened an invaluable window into the past and yielded thousands of priceless artifacts: ceremonial mace heads, polished stone axes, flint knives, a human figurine, miniature thumb pots, beautifully crafted stone spatulas, colored pottery far more refined and delicate than anyone had expected for its time, and more than 650 pieces of Neolithic art, by far the largest collection ever found in Britain.

Before visiting the Ness, I tended to view Stone Age sites with indifferent curiosity. The lives of the long-ago inhabitants seemed far removed and alien. But art offers a glimpse into the minds and imaginations of the people who create it. At the Ness I found myself looking into a world I could comprehend, even if its terms were radically different from my own.

“Nowhere else in all Britain or Ireland have such well-preserved stone houses from the Neolithic survived, so Orkney is already punching above its weight,” says Antonia Thomas, an archaeologist at the University of the Highlands and Islands. “To be able to link these structures with art, to see in such a direct and personal way how people embellished their surroundings, is really something.”

One of the more startling discoveries has been discernible traces of colored pigments on some of the stonework. “I’ve always suspected that color played an important role in people’s lives,” says Card. “I had a sense that they painted their walls, but now we know for sure.”

Indeed one of the structures apparently served as a kind of paint shop, complete with piles of pigment still on the floor: powdered hematite (red), ocher (yellow), and galena (white), together with the dimpled rocks and grinding stones that served as mortar and pestle.

Also found among the ruins were prized trade goods such as volcanic glass from as far afield as the Isle of Arran in western Scotland, and high-quality flints from across the archipelago and beyond. These artifacts suggest that Orkney was on an established trade route and that the temple complex on the Ness may have been a site of pilgrimage.

More intriguing than the items traders and pilgrims brought to the site, say archaeologists, is what they took away: ideas and inspiration. Distinctive colored pottery sherds found at the Ness and elsewhere, for example, suggest that the trademark style of grooved pottery that became almost universal throughout Neolithic Britain had its origin in Orkney. It may well be that rich and sophisticated Orcadians were setting the fashion agendas of the day.

“This is totally at odds with the old received wisdom that anything cultural must have come from the genteel south to improve the barbarian north,” laughs Roy Towers, a Scottish archaeological ceramicist and the site’s pottery specialist. “It seems to have been just the reverse here.”

Traders and pilgrims also returned home with recollections of the magnificent temple complex they had seen and notions about celebrating special places in the landscape the way the Orcadians did—ideas which, centuries later, would find their ultimate expression at Stonehenge.

Why Orkney of all places? How did this scatter of islands off the northern tip of Scotland come to be such a technological, cultural, and spiritual powerhouse? “For starters, you have to stop thinking of Orkney as remote,” says Caroline Wickham-Jones, a lecturer in archaeology at the University of Aberdeen. “For most of history, from the Neolithic to the Second World War, Orkney was an important maritime hub, a place that was on the way to everywhere.”

It was also blessed with some of the richest farming soils in Britain and a surprisingly mild climate, thanks to the effects of the Gulf Stream. Pollen samples reveal that by about 3500 B.C.—around the time of the earliest settlement on Orkney—much of the hazel and birch woodland that originally covered the landscape was gone.

“It’s been assumed that the woodland was cleared away by Neolithic farmers, but that doesn’t seem to have been entirely the case,” says Michelle Farrell, a paleoecologist at Queen’s University Belfast who studies past land use and environmental change. “Although early farmers accounted for a degree of woodland loss, in some areas much of the woodland was already gone by 5500 B.C. It seems to have been a prolonged event and largely caused by natural processes, but what those processes were we really can’t say without better climate records.”

One thing is certain, says Farrell: “The open nature of the landscape would have made life much easier for those early farmers. It could have been one of the reasons why they were able to devote so much time to monument building.”

It’s also clear that they had plenty of willing hands and strong backs to put to the cause. Estimates of Orkney’s population in Neolithic times run as high as 10,000—roughly half the number of people who live there today—which no doubt helps account for the density of archaeological sites in the islands. Unlike other parts of Britain, where houses were built with timber, thatch, and other materials that rot away over time, Orcadians had abundant outcrops of fine, easily worked sandstone for building homes and temples that could last for centuries.

What’s more, the Neolithic homesteaders and pioneers who settled Orkney knew what they were doing. “Orkney’s farmers were among the first in Europe to have deliberately manured their fields to improve their crops,” says Jane Downes, director of the Archaeology Institute at the University of the Highlands and Islands. “Thousands of years later medieval peasants were still benefiting from the work those Neolithic farmers put into the soil.”

They also imported cattle, sheep, goats, and possibly red deer, ferrying them out from the Scottish mainland in skin boats, braving miles of open water and treacherous currents. The herds they raised grew fat on the island’s rich grazing. Indeed, to this day, Orkney beef commands a premium on the market.

In short, by the time they embarked on their ambitious building project on the Ness of Brodgar, Orkney’s farmers had become wealthy and well established, with much to be grateful for and a powerful spiritual bond to the land.

For a thousand years, a span longer than Westminster Abbey and Canterbury Cathedral have stood, the temple complex on the Ness of Brodgar cast its spell over the landscape—a symbol of wealth, power, and cultural energy. To generations of Orcadians who gathered there, and to the travelers who came hundreds of miles to admire it and conduct business, the temple and its walled compound of buildings must have seemed as enduring as time itself.

But sometime around the year 2300 B.C., for reasons that remain obscure, it all came to an end. Climate change may have played a role. Evidence suggests that northern Europe became cooler and wetter toward the end of the Neolithic, and these conditions may have had a negative effect on agriculture.

Or perhaps it was the disruptive influence of a new toolmaking material: bronze. Not only did the metal alloy introduce better tools and weapons. It also brought with it fresh ideas, new values, and possibly a shake-up of the social order.

“We’ve not found any bronze artifacts so far on the Ness,” says Card. “But a society as powerful and well connected as they were must surely have known that profound changes were coming their way. It may have been they were one of the holdouts.”


The Neolithic

In Britain and Ireland, the Neolithic was the period between around 4000BC and 2500BC that saw the widespread adoption of agriculture.

Introduced from Europe, the Neolithic &ldquopackage&rdquo contained more than the domesticated animals and crops that came with farming and included pottery, new stone tools and monument building.

How this new technology reached and spread through the Britain and Ireland remains the subject of much debate, as does why the Mesolithic hunter-gatherers abandoned their transient, mobile way of life in favour of the sedentary one required for farming.

However it arrived, the spread of agriculture was not instantaneous. First reaching Britain in the centuries around 4000BC, it took centuries for farming and its trappings to disseminate to all corners of the isles.

The first farmers

The Knap of Howar &ndash an Early Neolithic farmstead dating to around 3600BC. (Sigurd Towrie)

Until recently, the earliest evidence of Neolithic activity in Orkney came from the island of Papa Westray.

There, a stone-built Neolithic house &ndash the Knap of Howar &ndash was dated to around 3600BC, some four centuries after farming arrived in south-east England. This early date earned the Knap of Howar the distinction of being the oldest standing building in northern Europe.

However, recent excavation on the Mainland has now pushed the arrival of farming in Orkney back a century to 3700BC.

So, some 300 years after the Neolithic first reached Britain, groups of farmers had started making their way north, by boat, into Orkney. These people were crossing the Pentland Firth from northern and western Scotland and perhaps Ireland.

At this time Orkney was much as it is today but there were differences. Although the sea had continued rising throughout the Mesolithic, it only reached its present levels around 2000BC. As such, there were swathes of low-lying land in the Neolithic that are now submerged.

In addition, average temperatures were slightly higher than today. This, together with fertile soils, meant Orkney was ideal for agriculture. It is little wonder that after transporting livestock, seed and new ideas to the islands the farmers flourished.

Despite the importance of agriculture, the people of Neolithic Orkney continued to rely on hunting and gathering &ndash although the nomadic lifestyle of the Mesolithic ceased. The reason for this lay in the nature of farming. The farmer must stay in one place. You plough, sow, tend and harvest your fields.

A farmer must invest time and effort into improving the land and being fixed to a plot of land brought the concept of ownership and a need to mark and maintain boundaries. Land was no longer just something to pass through but something that represented an individual, family or group.

With this forced attachment to the land came permanent settlements and with those came the burial places and monuments.

The Stones of Stenness, a henge monument dating from around 3100BC that lies half a mile from the Ness of Brodgar complex. (Sigurd Towrie)

Early and Late

The Neolithic in Orkney is usually divided into two general phases &mdash early and late &mdash each characterised by differing styles of pottery and architecture. There is overlap between the two phases and the transition period is generally considered to have occurred around 3100BC.

The earlier phase seems characterised by round-bottomed ceramics like Unstan Ware, the later phase by Grooved Ware. This phasing is also generally reflected in the architecture of chambered cairns.

In simplistic terms, Orkney-Cromarty cairns are assigned to the early phase, while the Maeshowe-type are later. This scheme is, however, complicated by some cairns exhibiting features from both styles of architecture.

The architectural division is also mirrored in the domestic sphere. The organisation of space within the early Neolithic houses of the Knap of Howar is mirrored in Orkney-Cromarty tombs, with chambers being subdivided by upright slabs, while the layout of Maeshowe-type cairns finds parallels in Grooved Ware settlements such as Skara Brae.

Development within the later Neolithic period is evidenced by subtle changes in house design, applied rather than incised decoration on Grooved Ware pottery and the construction of large ceremonial sites and buildings, such as the Ring of Brodgar, Structure Eight at Barnhouse and Structure Ten at the Ness.

Timber and stone

Early Neolithic house at Stonehall, Firth. (Sigurd Towrie)

Until the early years of the 21st century, it was widely accepted that the Neolithic inhabitants of Orkney built in stone because this was the only material available.

A treeless landscape today led to the assumption that it was the same in prehistory &ndash a belief bolstered by the fact that evidence of Neolithic stone buildings is, quite literally, everywhere.

Then in 2003, an extensive Neolithic settlement was located at the bottom of Wideford Hill, on the Orkney Mainland, that featured both timber and stone structures. Built around 3600BC &ndash the time of the first Orcadian farmers &ndash these wooden houses were succeeded a few centuries later by stone constructions.

More evidence of Neolithic timber architecture was found a short distance away from the Wideford Hill settlement, at Smerquoy, as well as on the islands of Wyre and Eday. In addition, it has been suggested that the farmstead at the Knap of Howar was perhaps constructed on the site of an earlier timber building.

So where was this wood coming from?

For decades driftwood was cited as the major source of timber in Neolithic Orkney. But charcoal from the Wideford Hill settlement, together with environmental research in Orkney, confirmed that far from being treeless, pockets of woodland survived until at least 3500BC &ndash and probably later.

On current evidence, it seems Neolithic timber architecture continued in Orkney up until around 3300BC, long after the construction of the first stone-built chambered cairns. This is particularly significant because as far back as 1937 these structures were considered &ldquohouses for the dead&rdquo &mdash mortuary buildings based on the dwellings of the living. It is now clear, however, that the opposite was the case &ndash it was the Neolithic cairns that influenced the architecture of the stone houses.

Neolithic society

Section of the Ring of Brodgar. (Sigurd Towrie)

Aspects of the life of Orkney&rsquos Neolithic farmers can be gleaned from the remains of their houses and monuments as well as materials such as pottery, tools and refuse.

The monumental chambered cairns provide tantalising glimpses of a complex belief system while excavation of their dwellings give insights into the domestic lives of the first farming communities.

At the Knap of Howar, for example, the bones of domesticated cattle, sheep and pigs were found alongside those of wild deer, whales, birds, fish and seals, and evidence for cereal production

But although our knowledge of the period has advanced greatly in the past three decades, many questions remain, some of which can never be answered fully. We can, however, make suggestions based on the archaeological evidence available.

The nature of Neolithic society is a case in point and has been much debated since the early decades of the 20th century. The similar layout of the Skara Brae houses, for example, prompted an egalitarian vision of life in which no one person or family was more important than another.

Another theory, decades later, proposed the emergence of a centralised Orcadian &ldquochiefdom&rdquo. It suggested the small farming communities developed into larger units led by a ruling elite with enough authority and resources to bring people together solely to raise monumental constructions such as the Stones of Stenness and Ring of Brodgar.

More recently it was suggested that different groups came together and co-operated in the construction of monuments. This idea of disparate communities was expanded upon in 2017 following a major re-evaluation of Orcadian Neolithic radiocarbon dates.

It proposed that Neolithic Orkney was a volatile place in which society was caught up in an unsustainable and ultimately self-destructive quest for prestige, social status and influence. Key to this theory are the notions of ancestral links and descent, with the scramble for social standing manifested through the construction of highly visible monuments.

This not only saw the creation of increasingly large and elaborate stalled cairns but elements of Irish passage grave architecture imported as communities across Orkney sought to outdo each other.

The result, suggest the authors, was a highly competitive and unstable society &ndash one that eventually collapsed.

On current evidence, it is difficult to dismiss a move away from nucleated settlements around 2500BC, whether due to a societal breakdown or other reasons.

It was around this point that Structure Ten at the Ness saw its last flurry of activity before being consigned to history.

Something had changed in Orkney and that change may be related to the arrival of metalworking in Britain and new networks established that relegated Orkney to a peripheral position.


The Ring of Brodgar, the Neolithic Henge of Orkney Island - History

"The Orkney Imagination is haunted by time"
George Mackay Brown

T he Orkney Islands have a long and colourful history. It is no exaggeration to say that the isles are a place where this history remains a part of everyday life.

Every corner of the islands has its ancient monuments, most of them in a remarkable state of repair.

For thousands of years, people have lived and worked in Orkney.

From the stone age Orcadians, who left a legacy of monuments that continue to inspire today, through to the Vikings, who took the islands in the ninth century and made them the centre of a powerful Earldom and part of the kingdom of Norway, and beyond.

The Orkney islands are covered with monuments that stand as constant reminders of the events and people that have gone before.

Our history is therefore not something that exists only in schoolbooks, or in the thoughts of academics.

Orkney's history and heritage is everywhere - an intricate tapestry of events stitched into the very fabric of the islands themselves. Orcadians have a connection with this history - events that were witnessed by their ancestors many generations ago.

The past is alive and remains part of everyday life, albeit unconsciously.


The Ring of Brodgar, the Neolithic Henge of Orkney Island - History

"Even in daylight the place has something uncanny about it. The Standing Stones of Stenness, mouldering, scarred and grey with age, rising as they do from an unbroken bed of heather always have a weird mysterious appearance."
Around the Orkney Peat Fires

S tanding at a maximum height of six metres (around 19 feet), the sheer scale of the megaliths that make up the Stones o' Stenness, make the monument visible for miles around.

Located by the south-eastern shore of the Loch of Stenness, only four of the ring's stones remain.

These are considerably larger than those found in the nearby Ring of Brodgar, approximately one mile to the north-west.

The Standing Stones of Stenness were originally laid out in an ellipse. Although it is commonly written that the monument was once made up of 12 megaliths, excavations in the 1970s suggest that the ring was never "completed", with at least one - possibly two - of the 12 stones were never erected.

Radiocarbon dates from the excavation show that the site dates from at least 3100BC, making the Standing Stones complex one of the earliest stone circles in Britain .

Like the Ring of Brodgar, the Stenness ring has been classed as a henge monument. The stone circle was surrounded by a rock-cut ditch (four metres across and 2.3 metres deep).

It was once believed that outside the ditch there was a substantial earth bank. This has been questioned in recent years &mdash an absence of evidence suggesting that there was no exterior bank.

The layout of the Standing Stones of Stenness. The surviving stones are shown in black, with the sockets in grey. Doubt remains whether Stone 12 existed, and possibly Stone 9.

With an approximate diameter of 44 metres (144 feet), the ditched enclosure had a single entrance causeway on the north side, facing the Neolithic Barnhouse settlement on the shore of the Harray loch. Little remains of ditch today, although traces remain visible around the stone circle.

Today, at the centre of the ring, the visitor will see a large stone hearth, similar to those found in Skara Brae and other Neolithic settlements.

The hearth was constructed from four large stone slabs, and, according to Dr Colin Richards, the excavator of the nearby Barnhouse Settlement, an earlier hearth was transplanted from Barnhouse to the centre of the stone ring.

Close to the hearth stand two angular slabs, standing side by side, with a large prone stone beside them. This is the remains of the "dolmen" rebuilt in 1907 - although doubt remains that it was ever part of the original complex.

The Odin Stone and Watch Stone

Other megaliths in the vicinity, now thought to have been part of the original complex, are the Watchstone , a massive slab of stone that towers over the Brig o' Brodgar, and the Barnhouse Stone , a solitary stone to the south-east, between Maeshowe and the Standing Stones.

Until the beginning of the 19th century, the complex contained at least one other significant monolith - the Odin Stone of Orkney legend.

An 18th century visitor to Orkney wrote that the Stones of Stenness were known locally as "The Temple of the Moon" - a term he claimed remained in use until at least 1841.

However, the origin and validity of this term is questionable.

But temple or not, the ring was certainly involved in the later ceremonies and traditions surrounding the Odin Stone.

One historical account tells that during the five days of New Year feasting, lovers would visit the Standing Stones where the woman knelt and prayed "to the god Wodden" that they might keep the oaths they were about to swear.

They would then make their way to the Ring of Brodgar, where the kneeling "ritual" was repeated before finalising their pact before the Odin Stone .

The parish of Stenness owes its name to its towering megaliths.

The name "Stenness" derives from the Old Norse "Steinn-nes", meaning "Stone Headland". The connection to the stones is clearly apparent in the correct Orcadian pronunciation of the parish name - "Stane-is".

An 18th century map refers to the Standing Stones as the "Circle of Loda".

This is the only recording of this name (possibly from the Old Norse hla - ) and may refer to the causeway, or stepping stones, across the stream between the lochs of Harray and Stenness.


Voir la vidéo: 6 go to orkney (Juillet 2022).


Commentaires:

  1. Roland

    Je confirme. Je suis d'accord avec tout ce qui précède.

  2. Tejin

    Regardez, ne perdons plus de temps à cela.

  3. Toshura

    Bravo, vous ne vous trompez pas :)

  4. Zuluran

    C'est remarquable



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