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Le rôle de la nourriture dans l'évolution de la mâchoire humaine

Le rôle de la nourriture dans l'évolution de la mâchoire humaine

Vous avez peut-être entendu le vieil adage selon lequel vous devriez mâcher votre nourriture, en particulier la viande, au moins 32 fois avant d'essayer de l'avaler. Bien que cela puisse être exagéré pour certains types d'aliments mous comme la crème glacée ou même le pain, la mastication ou le manque de viande, peut-être en partie la raison pour laquelle les mâchoires humaines sont devenues plus petites et pourquoi nous avons maintenant un plus petit nombre de dents dans ces mâchoires.

Qu'est-ce qui a causé la diminution de la taille de la mâchoire humaine?

Des chercheurs du département de biologie de l'évolution humaine de l'université de Harvard estiment maintenant que la diminution de la taille de la mâchoire humaine était en partie due au fait que les ancêtres humains ont commencé à «transformer» leurs aliments avant de les manger. Cela ne signifie pas l'ajout de couleurs ou d'arômes artificiels ou du type de traitement des aliments auquel nous pensons aujourd'hui, mais plutôt des modifications mécaniques des aliments telles que la découpe de la viande en morceaux plus petits ou l'écrasement de fruits, de légumes et de céréales en bouchées les montants.

Sans les gros morceaux de nourriture qu'il fallait mâcher plus de fois pour les transformer en morceaux pouvant être avalés en toute sécurité, la mâchoire des ancêtres humains n'avait pas besoin d'être aussi grosse. Il faut moins de dents chez l'homme moderne que chez ses prédécesseurs. Par exemple, les dents de sagesse sont maintenant considérées comme des structures vestigiales chez l'homme, alors qu'elles étaient nécessaires chez de nombreux ancêtres humains. Étant donné que la taille de la mâchoire a considérablement diminué au cours de l'évolution humaine, il n'y a pas assez de place dans la mâchoire de certaines personnes pour s'adapter confortablement au jeu supplémentaire de molaires. Les dents de sagesse étaient nécessaires lorsque les mâchoires des humains étaient plus grosses et que la nourriture avait besoin de plus de mastication pour être entièrement transformée avant de pouvoir être avalée sans danger.

L'évolution des dents humaines

La mâchoire humaine n'a pas seulement réduit sa taille, elle a également fait de même avec la taille de nos dents. Bien que nos molaires et même nos bicuspides ou nos prémolaires soient encore plus grandes et plus plates que nos incisives et nos canines, elles sont beaucoup plus petites que les molaires de nos anciens ancêtres. Auparavant, ils constituaient la surface sur laquelle les céréales et les légumes étaient broyés en morceaux transformés pouvant être avalés. Une fois que les premiers humains ont compris comment utiliser divers outils de préparation des aliments, le traitement des aliments a eu lieu en dehors de la bouche. Au lieu d'avoir besoin de grandes surfaces plates de dents, ils pourraient utiliser des outils pour écraser ces types d'aliments sur des tables ou d'autres surfaces.

Communication et discours

Bien que la taille de la mâchoire et des dents soient des étapes importantes dans l’évolution de l’être humain, il en a résulté un changement des habitudes en plus du nombre de fois que la nourriture était mâchée avant d’être avalée. Les chercheurs pensent que les dents et les mâchoires plus petites ont entraîné des changements dans les habitudes de communication et de parole, peuvent avoir un lien avec la façon dont notre corps traite les changements de chaleur et pourraient même avoir affecté l'évolution du cerveau humain dans les zones qui contrôlaient ces autres traits.

L’expérience réalisée à l’Université de Harvard a utilisé 34 personnes appartenant à différents groupes expérimentaux. Un groupe de dîners à base de légumes auxquels les premiers humains auraient eu accès, alors qu'un autre groupe a eu la possibilité de mâcher de la viande de chèvre - un type de viande qui aurait été abondante et facile à chasser et à manger pour les premiers humains. La première phase de l'expérience a consisté en une mastication complète d'aliments non transformés et non cuits. La force utilisée à chaque bouchée a été mesurée et les participants ont recraché le repas entièrement mâché pour vérifier si le traitement avait été satisfaisant.

Le cycle suivant consistait à «transformer» les aliments que les participants mâcheraient. Cette fois, la nourriture était écrasée ou broyée à l'aide d'outils que les ancêtres humains avaient peut-être pu trouver ou confectionner à des fins de préparation des aliments. Enfin, une autre série d'expériences a été réalisée en coupant et en cuisant les aliments. Les résultats ont montré que les participants à l'étude utilisaient moins d'énergie et étaient capables de manger les aliments transformés beaucoup plus facilement que ceux qui étaient laissés «tels quels» et non transformés.

Sélection naturelle

Une fois que ces outils et méthodes de préparation des aliments ont été généralisés dans toute la population, la sélection naturelle a révélé qu'une mâchoire plus grande avec plus de dents et des muscles surdimensionnés étaient inutiles. Les individus avec des mâchoires plus petites, moins de dents et des muscles de mâchoire plus petits sont devenus plus courants dans la population. Avec l'énergie et le temps économisés par la mastication, la chasse est devenue plus répandue et davantage de viande a été incorporée dans le régime. Cela était important pour les humains au début, car la viande des animaux avait plus de calories disponibles, de sorte que plus d'énergie pouvait ensuite être utilisée pour les fonctions vitales.

Cette étude a révélé que plus les aliments étaient transformés, plus il était facile pour les participants de manger. Cela pourrait-il être la raison pour laquelle les méga-aliments que nous trouvons aujourd'hui dans les rayons de nos supermarchés ont souvent une valeur calorique élevée? La facilité à manger des aliments transformés est souvent invoquée pour expliquer l’épidémie d’obésité. Peut-être nos ancêtres qui essayaient de survivre en utilisant moins d’énergie pour plus de calories ont-ils contribué à l’état de taille humaine moderne.