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Impressment et l'affaire Chesapeake-Leopard

Impressment et l'affaire Chesapeake-Leopard

L’impression des marins américains de navires américains par la marine royale britannique a créé de sérieuses frictions entre les États-Unis et la Grande-Bretagne. L'affaire Chesapeake-Leopard de 1807 a renforcé cette tension et a été une cause majeure de la guerre de 1812.

Impressment et la marine royale britannique

L'impression indique la prise forcée d'hommes et leur placement dans une marine. Cela a été fait sans préavis et était couramment utilisé par la Royal Navy britannique pour équiper leurs navires de guerre. La Royal Navy l'utilisait normalement en temps de guerre lorsque non seulement les marins marchands britanniques étaient «impressionnés», mais aussi les marins d'autres pays. Cette pratique était également connue sous le nom de «presse» ou «groupe de presse». Elle a été utilisée pour la première fois par la Royal Navy en 1664 au début des guerres anglo-néerlandaises. Bien que la plupart des citoyens britanniques aient vivement désapprouvé l'imposition d'une impression jugée inconstitutionnelle parce qu'ils n'étaient pas soumis à la conscription pour les autres branches militaires, les tribunaux britanniques ont confirmé cette pratique. Cela était principalement dû au fait que la puissance navale était vitale pour que la Grande-Bretagne maintienne son existence.

Le HMS Leopard et le USS Chesapeake

En juin 1807, le HMS britannique Léopard ouvert le feu sur USS Chesapeake qui a été obligé de se rendre. Les marins britanniques ont ensuite retiré quatre hommes du Chesapeake qui avait déserté de la marine britannique. Un seul des quatre était citoyen britannique, les trois autres étant des Américains qui avaient été impressionnés par le service naval britannique. Leur impression a provoqué l’indignation générale du public américain.

À cette époque, les Britanniques et la plupart des pays d’Europe combattaient les Français dans le cadre de ce que l’on appelle les guerres napoléoniennes. Les batailles commençaient en 1803. En 1806, un ouragan endommagea deux navires de guerre français, le CybelleetPatriote, qui se sont rendus dans la baie de Chesapeake pour les réparations nécessaires afin de pouvoir effectuer le retour en France.

En 1807, la marine royale britannique avait un certain nombre de navires, y compris le Melampus et leHalifax, qui menaient un blocus au large de la côte des États-Unis afin de capturer Cybelle et Patriote s’ils sont en état de naviguer et quittent la baie de Chesapeake, ils empêchent également les Français d’approvisionner les États-Unis en fournitures indispensables. Plusieurs hommes des navires britanniques ont déserté et demandé la protection du gouvernement des États-Unis. Ils avaient déserté près de Portsmouth, en Virginie, et se sont rendus dans la ville où ils ont été vus par des officiers de la marine de leurs navires respectifs. La demande britannique de restitution de ces déserteurs a été complètement ignorée par les autorités américaines locales et enragée par le vice-amiral George Cranfield Berkeley, commandant de la British North American Station à Halifax, en Nouvelle-Écosse.

Quatre des déserteurs, dont un citoyen britannique - Jenkins Ratford - et les trois autres - William Ware, Daniel Martin et John Strachan - étaient des Américains qui avaient été impressionnés par le service naval britannique, se sont enrôlés dans la marine américaine. Ils ont été postés sur le USS Chesapeake qui vient d’être amarré à Portsmouth et était sur le point de partir en voyage dans la mer Méditerranée. En apprenant que Ratford se vantait de son évasion des prisons britanniques, le vice-amiral Berkeley avait ordonné que, si un navire de la Royal Navy devait retrouver leChesapeake en mer, il incombait à ce navire d’arrêter le Chesapeake et de capturer les déserteurs. Les Britanniques tenaient beaucoup à donner l'exemple de ces déserteurs.

Le 22 juin 1807, le Chesapeake a quitté son port de la baie de Chesapeake et lorsqu’il a passé le cap Henry, le capitaine Salisbury Humphreys du HMS Léopard envoyé un petit bateau à laChesapeake et a donné au Commodore James Barron une copie des ordres de l'amiral Berkeley selon lesquels les déserteurs devaient être arrêtés. Après le refus de Barron, le Léopard tiré presque point vierge sept boulets de canon dans le non préparé Chesapeake qui a été paré et a donc été contraint de se rendre presque immédiatement. le Chesapeake a subi plusieurs causalités au cours de cette très brève escarmouche et, en outre, les Britanniques ont pris la garde des quatre déserteurs.

Les quatre déserteurs ont été emmenés à Halifax pour y être jugés. le Chesapeake avait subi pas mal de dégâts, mais a pu regagner Norfolk, où la nouvelle de ce qui s'était passé s'est rapidement répandue. Une fois que cette nouvelle a été portée à la connaissance des États-Unis, qui s'étaient très récemment débarrassés de la domination britannique, ces transgressions ultérieures par les Britanniques ont suscité un mépris total et total.

Réaction américaine

Le public américain était furieux et a demandé aux États-Unis de déclarer la guerre aux Britanniques. Le président Thomas Jefferson a proclamé que "Jamais depuis la bataille de Lexington, je n'ai vu ce pays dans un état d'exaspération aussi grand que celui qui existe actuellement, et même cela n'a pas produit une telle unanimité".

Bien qu’ils fussent normalement des opposés polaires, les partis républicain et fédéraliste étaient tous deux alignés et il semblait que les États-Unis et la Grande-Bretagne seraient bientôt en guerre. Cependant, les mains du président Jefferson étaient liées militairement parce que l'armée américaine était peu nombreuse en raison du désir des républicains de réduire les dépenses du gouvernement. En outre, la marine américaine était également assez petite et la plupart des navires étaient déployés en Méditerranée pour tenter d'empêcher les pirates de Barbarie de détruire les routes commerciales.

Le président Jefferson a délibérément tardé à prendre des mesures contre les Britanniques, sachant que les appels de la guerre s'atténueraient - ce qu'ils ont fait. Au lieu de la guerre, le président Jefferson a appelé à une pression économique contre la Grande-Bretagne, avec pour résultat la loi sur l’embargo.

La loi sur l’embargo s’avère extrêmement impopulaire auprès d’un commerçant américain qui profite depuis près de 10 ans du conflit entre les Britanniques et les Français et réalise des profits substantiels en effectuant des échanges commerciaux avec les deux parties tout en maintenant sa neutralité.

Conséquences

En fin de compte, les embargos et l’économie n’ont pas fonctionné, les commerçants américains ayant perdu leurs droits d’expédition car la Grande-Bretagne refusait de faire des concessions aux États-Unis. Il semblait évident que seule la guerre rétablirait l’autonomie des États-Unis en matière de navigation. Le 18 juin 1812, les États-Unis ont déclaré la guerre à la Grande-Bretagne, principalement en raison de restrictions commerciales imposées par les Britanniques.

Le commodore Barron a été reconnu coupable de «négligence sur la probabilité d'un engagement, de libérer son navire de l'action» et a été suspendu de la marine américaine pendant cinq ans sans rémunération.

Le 31 août 1807, Ratford fut déclaré coupable par une cour martiale de mutinerie et de désertion entre autres. Il a été condamné à mort par la marine royale pendue à un mât de voile du HMSHalifax - le navire qu'il avait échappé de chercher sa liberté. Bien qu'il soit vraiment impossible de savoir combien de marins américains ont été impressionnés par la Royal Navy, on estime que plus d'un millier d'hommes ont été impressionnés chaque année dans le service britannique.