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Construire la Maison Blanche à Washington, D.C.

Construire la Maison Blanche à Washington, D.C.

La Maison Blanche n'a pas été construite en un jour, une année ou cent ans. L’architecture de la Maison Blanche raconte comment un bâtiment peut être reconstruit, rénové et agrandi pour répondre aux besoins de ses occupants, parfois malgré les conservateurs de l’histoire.

De nombreux présidents américains se sont battus pour le privilège de vivre à l'adresse la plus prestigieuse du pays. Et, comme la présidence elle-même, la maison située au 1600 Pennsylvania Avenue à Washington, DC, a connu des conflits, des controverses et des transformations surprenantes. En effet, l'élégant manoir à portique que nous voyons aujourd'hui est très différent de la maison austère de style géorgien sans porche conçue il y a plus de deux cents ans. Tout ça, mais l'histoire commence à New York.

Début de New York

Maison du gouvernement à Lower Manhattan, 1790. Collection Smith / Gado / Getty Images (recadré)

Le général George Washington a été assermenté en tant que premier président des États-Unis en 1789 à New York. En 1790, l'État de New York avait construit une maison pour le président et sa famille. Appelé Government House, l’architecture expose les éléments néoclassiques du jour: frontons, colonnes et grandeur simple. Washington n'a jamais séjourné ici, cependant. Le plan du premier président était de déplacer la capitale dans un immeuble plus central. Washington a donc commencé à sonder les marécages près de sa maison de Mount Vernon, en Virginie. Entre 1790 et 1800, le gouvernement s'installa à Philadelphie, en Pennsylvanie, lors de la construction de la capitale de la jeune nation à Washington, DC.

Déménagement en DC

À quoi ressemblait probablement Washington, DC en 1861. Fotosearch / Getty Images (recadré)

À l'origine, les plans d'un "palais du président" ont été développés par l'artiste et ingénieur français Pierre Charles L'Enfant. En collaboration avec George Washington pour concevoir une capitale pour la nouvelle nation, L'Enfant envisageait une maison majestueuse environ quatre fois plus grande que l'actuelle Maison Blanche. Il serait relié au bâtiment du Capitole américain par une grande avenue.

À la suggestion de George Washington, l'architecte d'origine irlandaise James Hoban (1758-1831) s'est rendu dans la capitale fédérale et a présenté un plan pour la résidence présidentielle. Huit autres architectes ont également soumis des projets, mais Hoban a remporté le concours - peut-être le premier exemple du pouvoir présidentiel de préférence du pouvoir exécutif. La "Maison Blanche" proposée par Hoban était un manoir géorgien raffiné dans le style palladien. Il aurait trois étages et plus de 100 chambres. De nombreux historiens pensent que James Hoban a basé son projet sur le Leinster House, une grande demeure irlandaise à Dublin. Le dessin en élévation de 1793 de Hoban montrait une façade néoclassique très semblable à celle du manoir en Irlande. Comme beaucoup de constructeurs d'habitations, même aujourd'hui, les projets ont été ramenés de trois à deux étages - la pierre locale devrait être attribuée à d'autres bâtiments gouvernementaux.

De modestes débuts

Proposition de façade est de la maison du président de B. H. Latrobe, 1807. Image LC-USZC4-1495 Division des estampes et des photographies de la Bibliothèque du Congrès (recadré)

Hoban avait essayé un modèle néoclassique à Charleston, en Caroline du Sud, alors qu'il achevait de construire le palais de justice du comté de Charleston en 1792. Washington aimait le design. Le 13 octobre 1792, la pierre angulaire de la Maison du président dans la nouvelle capitale fut posée. La plupart du travail a été effectué par des Afro-Américains, certains libres et certains esclaves. Le président Washington a supervisé la construction, bien qu'il n'ait jamais vécu dans la maison présidentielle.

En 1800, lorsque la maison fut presque terminée, le deuxième président des États-Unis, John Adams et son épouse Abigail, s'installèrent. Coûtant 232 372 $, la maison était considérablement plus petite que le grand palais que l'Enfant avait envisagé. Le palais présidentiel était une demeure majestueuse mais simple faite de grès gris pâle. Au fil des ans, l’architecture modeste initiale est devenue plus imposante. Les portiques des façades nord et sud ont été ajoutés par un autre architecte de la Maison Blanche, Benjamin Henry Latrobe. Le portique arrondi majestueux (côté gauche de cette illustration) du côté sud a été conçu à l’origine avec des marches, mais elles ont été éliminées.

Plans d'étage au début

Plans des premiers étages de l'histoire principale de la Maison Blanche, c. 1803. Le collectionneur d'imprimés / Getty Images

Ces plans pour la Maison Blanche sont parmi les premières indications du design de Hoban et de Latrobe. Comme dans beaucoup de grandes maisons, les tâches domestiques étaient effectuées au sous-sol. La maison présidentielle américaine a connu de nombreux remaniements intérieurs et extérieurs depuis la présentation de ces plans. L'un des changements les plus évidents est survenu pendant la présidence de Thomas Jefferson entre 1801 et 1809. C'est Jefferson qui a commencé à construire les ailes est et ouest de la Maison-Blanche comme ailes de service pour une maison qui prend de plus en plus d'importance.

La catastrophe frappe la Maison Blanche

The Burning of Washington, D.C. par les Britanniques en 1814. Bettmann / Getty Images (recadré)

Treize ans seulement après que la maison des présidents soit devenue habitable, un désastre se produisit. La guerre de 1812 entraîna l'invasion des armées britanniques qui mirent le feu à la maison. La Maison Blanche, ainsi que le Capitole partiellement construit, ont été détruits en 1814.

James Hoban a été chargé de le reconstruire selon le modèle d'origine, mais cette fois-ci, les murs en grès ont été recouverts de badigeon à base de chaux. Bien que le bâtiment ait souvent été appelé "Maison Blanche", son nom ne devint officiel qu'en 1902, lorsque le président Theodore Roosevelt l'adopta.

La prochaine rénovation majeure a commencé en 1824. Nommé par Thomas Jefferson, le designer et dessinateur Benjamin Henry Latrobe (1764-1820) est devenu "l'arpenteur des bâtiments publics" des États-Unis. Il se mit au travail en achevant le Capitole, la résidence présidentielle et d'autres bâtiments à Washington, DC. Sur les plans de Latrobe, Hoban supervisa la construction du gracieux portique sud en 1824 et la conception de la renaissance grecque du portique nord en 1829. Ce toit en fronton les colonnes transforment la maison géorgienne en un domaine néoclassique. L'ajout a également changé la couleur de la maison, car les deux portiques ont été réalisés avec du grès rouge Seneca du Maryland.

La cour du président

Moutons paissant sur la pelouse de la Maison-Blanche v. 1900. Bibliothèque du Congrès / Getty Images (recadré)

L'idée de Latrobe était de construire les colonnes. Les visiteurs sont accueillis sur la façade nord, avec des colonnes imposantes et un portique à fronton - de conception très classique. Le "dos" de la maison, le côté sud avec un portique arrondi, est le "jardin" personnel de l'exécutif. C’est le côté le moins formel de la propriété, où les présidents ont planté des roseraies, des potagers et construit des équipements de sport et de jeu temporaires. À une époque plus pastorale, les moutons pourraient paître en toute sécurité.

À ce jour, à dessein, la Maison Blanche reste plutôt «à deux faces», une façade plus formelle et anguleuse et l’autre arrondie et moins formelle.

Remodelage controversé

Construction du balcon Truman dans le portique sud, 1948. Bettmann / Getty Images (recadré)

Au fil des décennies, la maison présidentielle a subi de nombreuses rénovations. En 1835, l'eau courante et le chauffage central ont été installés. Les lumières électriques ont été ajoutées en 1901.

Un autre désastre a frappé en 1929 lorsqu'un incendie a balayé l'aile ouest. Ensuite, après la Seconde Guerre mondiale, les deux étages principaux du bâtiment ont été entièrement détruits et entièrement rénovés. Pendant la majeure partie de sa présidence, Harry Truman n’a pas pu vivre à la maison.

Le remaniement le plus controversé du président Truman a peut-être été l’ajout de ce qui est devenu le Truman Balcon. La résidence privée du directeur général au deuxième étage n’était pas accessible à l’extérieur. Truman a donc suggéré de construire un balcon dans le portique sud. Les défenseurs de l'environnement ont été alarmés par la perspective de rompre non seulement esthétiquement les lignes à plusieurs étages créées par les hautes colonnes, mais aussi par le coût de la construction - à la fois financièrement et par l'effet de sécuriser le balcon à l'extérieur du deuxième étage.

Le balcon de Truman, donnant sur la pelouse sud et le monument de Washington, a été achevé en 1948.

La Maison Blanche aujourd'hui

La Maison Blanche, Washington, D.C. Carol M. Highsmith / Getty Images

Aujourd'hui, la maison du président américain compte six étages, sept escaliers, 132 chambres, 32 salles de bain, 28 cheminées, 147 fenêtres, 412 portes et 3 ascenseurs. Les pelouses sont automatiquement arrosées avec un système de sprinkler dans le sol.

Cette vue de la Maison Blanche est orientée vers le sud, en direction du Washington Monument, au-dessus de North Lawn et de Pennsylvania Avenue. Une allée circulaire mène au portique nord, considéré comme l'entrée principale, où les dignitaires en visite sont accueillis. Sur cette photo, parce que nous regardons vers le sud, l’aile ouest correspond au bâtiment situé à droite de la photo. Depuis 1902, le président peut se rendre de la Maison exécutive à pied le long de la colonnade de l’aile ouest, autour du Rose Garden, pour se rendre au bureau ovale situé dans l’aile ouest. L'aile est à gauche sur cette photo est l'endroit où la première dame a ses bureaux.

Malgré deux cents ans de catastrophe, de discorde et de réaménagement, la conception originale du constructeur immigré irlandais, James Hoban, reste intacte. Au moins, les murs extérieurs en grès sont d'origine - et peints en blanc.