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Éléphants préhistoriques que tout le monde devrait connaître

Éléphants préhistoriques que tout le monde devrait connaître


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Bien sûr, tout le monde connaît bien le Mastodon nord-américain et le Mammouth laineux, mais que connaissez-vous des pachydermes ancestraux de l’ère mésozoïque, dont certains datent de plusieurs dizaines de millions d’années avant les éléphants modernes? Dans ce diaporama, vous suivrez les progrès lents et majestueux de l'évolution des éléphants au cours des 60 millions d'années écoulés, à commencer par le Phosphatherium, de la taille d'un cochon, pour se terminer par le précurseur immédiat des pachydermes modernes, Primelephas.

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Phosphatherium (60 millions d'années)

DagdaMor / Wikimedia Commons / CC BY-SA 4.0

Cinq millions d'années seulement après la disparition des dinosaures, les mammifères avaient déjà atteint des tailles impressionnantes. Le Phosphatherium ("phosphate beast") de trois pieds de long et 30 livres n'était pas aussi gros qu'un éléphant moderne, et ressemblait davantage à un tapir ou à un petit cochon, mais à sa tête, ses dents et Le crâne confirme son identité de proboscide précoce. Phosphatherium menait probablement un style de vie amphibie, parcourant les plaines inondables du Paléocène en Afrique du Nord à la recherche d'une végétation savoureuse.

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Phiomia (il y a 37 millions d'années)

LadyofHats / Wikimedia Commons / Domaine Public

Si vous avez voyagé dans le passé et que vous avez aperçu Phosphatherium (diapositive précédente), vous ne sauriez probablement pas s'il était destiné à devenir un cochon, un éléphant ou un hippopotame. On ne peut pas en dire autant de Phiomia, un proboscide de l’Éocène précoce de 10 pieds de long, d’une demi-tonne, qui réside indiscutablement dans l’arbre généalogique de l’éléphant. Les cadeaux, bien sûr, étaient les dents de devant allongées et le museau flexible de Phiomia, qui englobaient les défenses et les troncs des éléphants modernes.

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Paléomastodon (35 millions d'années)

Nobumichi Tamura / Stocktrek Images / Getty Images

Malgré son nom évocateur, Palaeomastodon n'était pas un descendant direct du mastodonte nord-américain, qui est arrivé sur les lieux des dizaines de millions d'années plus tard. Au contraire, ce rugueux contemporain de Phiomia était un proboscide ancestral d’une taille impressionnante - environ 12 mètres de long et deux tonnes - qui piétinait dans les marais de l’Afrique du Nord et draguait de la végétation avec ses défenses inférieures en forme de boule (en plus de la paire de défenses plus droites dans la mâchoire supérieure).

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Moeritherium (il y a 35 millions d'années)

Warpaintcobra / Getty Images

Le troisième de notre trio de proboscopes d’Afrique du Nord - après Phiomia et Palaeomastodon (voir diapositives précédentes) - Moeritherium était beaucoup plus petit (seulement environ huit pieds de long et 300 livres), avec des défenses et un tronc proportionnellement plus petits. Ce proboscide Eocène est unique en ce qu'il a adopté un mode de vie semblable à celui de l'hippopotame, se prélassant à moitié submergé dans des rivières pour se protéger du soleil africain. Comme on pouvait s'y attendre, Moeritherium occupait une branche latérale de l'arbre évolutif du pachyderme et n'était pas directement ancestrale des éléphants modernes.

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Gomphotherium (il y a 15 millions d'années)

Nobumichi Tamura / Stocktrek Images / Getty Images

Les défenses inférieures de Paléomastodon en forme de pelle conféraient clairement un avantage sur le plan de l'évolution; Observez les défenses encore plus massives en forme de pelle du Gomphotherium de la taille d'un éléphant, 20 millions d'années plus tard. Entre temps, les éléphants ancestraux avaient activement migré à travers les continents du monde, de sorte que les plus anciens spécimens de Gomphotherium datent du premier miocène en Amérique du Nord, avec d'autres espèces plus récentes originaires d'Afrique et d'Eurasie.

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Deinotherium (10 millions d'années)

DEA PICTURE LIBRARY / Getty Images

Ce n’est pas pour rien que Deinotherium a la même racine grecque que "dinosaure" - ce "terrible mammifère" est l’un des plus gros proboscides à avoir jamais marché sur la Terre, et n’a été égalé que par des "tonnerre tonnerre" comme Brontotherium. Étonnamment, diverses espèces de ce proboscide de cinq tonnes ont persisté pendant près de dix millions d'années, jusqu'à ce que les derniers humains de la race aient été abattus par les premiers humains avant le dernier âge glaciaire. (Il est même possible que Deinotherium ait inspiré d'anciens mythes sur les géants, bien que cette théorie soit loin d'être prouvée.)

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Stegotetrabelodon (il y a 8 millions d'années)

Warpaintcobra / Getty Images

Qui peut résister à un éléphant préhistorique nommé Stegotetrabelodon? Ce béhémoth de sept syllabes (ses racines grecques se traduisent par «quatre défenses coiffées de toit») était originaire de la péninsule arabique, où un troupeau a laissé un ensemble d'empreintes de pas, découvertes en 2012, représentant des individus de différents âges. Nous en savons encore beaucoup sur ce proboscide à quatre défenses, mais cela laisse au moins penser qu'une grande partie de l'Arabie saoudite était un habitat luxuriant au cours de la dernière période du Miocène et non le désert desséché qu'elle est aujourd'hui.

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Platybelodon (il y a 5 millions d'années)

Warpaintcobra / Getty Images

Platybelodon, qui était le seul animal à être doté de sa propre spork, était l'aboutissement logique de la ligne d'évolution commencée avec Paléomastodon et Gomphotherium. Les défenses inférieures de Platybelodon étaient si soudées et aplaties qu’elles ressemblaient à un équipement de construction moderne; Il est clair que ce proboscide a passé sa journée à ramasser de la végétation humide et à la pelleter dans son énorme bouche. (Au fait, Platybelodon était étroitement apparenté à un autre éléphant aux défenses distinctives, Amebelodon.)

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Cuvieronius (il y a 5 millions d'années)

Ghedo / Wikimedia Commons / Domaine Public

On n'associe pas normalement le continent d'Amérique du Sud aux éléphants. C'est ce qui rend Cuvieronius spécial; ce proboscide relativement petit (environ 10 pieds de long et une tonne) a colonisé l’Amérique du Sud lors du «Grand échange américain», facilité depuis l’apparition du pont terrestre centraméricain. Cuvieronius aux énormes défenses (du nom du naturaliste Georges Cuvier) a persisté au seuil des temps historiques quand il a été chassé à mort par les premiers colons de la pampa argentine.

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Primelephas (il y a 5 millions d'années)

C. Tatarinov / Wikimedia Commons / CC BY-SA 3.0

Avec Primelephas, le "premier éléphant", nous atteignons enfin le précurseur de l'évolution immédiate des éléphants modernes. Sur le plan technique, Primelephas était le dernier ancêtre commun (ou "concestor", comme l'appellerait Richard Dawkins) d'éléphants d'Afrique et d'Eurasie, ainsi que du mammouth laineux récemment disparu. Un observateur imprudent pourrait avoir des difficultés à distinguer Primelephas d'un pachyderme moderne; le cadeau est constitué des petites "défenses de pelle" qui dépassent de sa mâchoire inférieure, un retour à ses ancêtres lointains.



Commentaires:

  1. Jackie

    Pas de malheur!

  2. Aballach

    Je t'encourage.

  3. Xalvador

    Je suis désolé, cela a gêné... Mais ce thème est très proche de moi. Écrivez en MP.



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