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Les soeurs Schuyler et leur rôle dans la révolution américaine

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Avec la popularité actuelle de la comédie musicale "Hamilton" de Broadway, il y a eu un regain d'intérêt non seulement pour Alexander Hamilton, mais aussi pour la vie de sa femme, Elizabeth Schuyler, et de ses soeurs Angelica et Peggy. Ces trois femmes, souvent négligées par les historiens, ont laissé leur marque sur la révolution américaine.

Les filles du général

Elizabeth, Angelica et Peggy étaient les trois aînés du général Philip Schuyler et de sa femme Catherine «Kitty» Van Rensselaer. Philip et Catherine étaient tous deux membres de familles néerlandaises prospères de New York. Kitty faisait partie de la crème de la société Albany et était issue des fondateurs de New Amsterdam. Dans son livre "Une amitié fatale: Alexander Hamilton et Aaron Burr," Arnold Rogow l'a décrite comme "une femme d'une grande beauté, d'une belle forme et d'une grande douceur"

Philip a fait ses études privées dans la maison familiale de sa mère à New Rochelle et, en grandissant, il a appris à parler français couramment. Cette compétence s’est révélée utile lorsqu’il a participé à des expéditions commerciales dans sa jeunesse, en discutant avec les tribus locales iroquoises et mohawks. En 1755, la même année, il épouse Kitty Van Rensselaer. Philip se joint à l'armée britannique pour servir dans les guerres française et indienne.

Kitty et Philip ont eu 15 enfants ensemble. Sept d’entre eux, dont des jumeaux et des triplés, sont décédés avant leur premier anniversaire. Parmi les huit personnes qui ont survécu à l'âge adulte, beaucoup se sont mariées dans d'éminentes familles new-yorkaises.

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Angelica Schuyler Church (20 février 1756 - 13 mars 1814)

Angelica Schuyler Eglise avec son fils Philip et un serviteur.

John Trumbull / Wikimedia Commons

L'aînée des enfants Schuyler, Angelica est née et a grandi à Albany, New York. Grâce à l'influence politique de son père et à sa position de général dans l'armée continentale, la maison de la famille Schuyler était souvent le théâtre d'intrigues politiques. Des réunions et des conseils y ont été organisés. Angelica et ses frères et sœurs ont eu des contacts réguliers avec des personnalités de l’époque, telles que John Barker Church, un député britannique qui fréquentait les conseils de guerre de Schuyler.

Au cours de la guerre d'indépendance, Church s'est fait une fortune considérable en vendant des fournitures aux armées française et continentale - on peut en déduire que cela le rendait persona non grata dans son pays d'origine, l'Angleterre. Aux États-Unis naissants, Church réussit à octroyer un certain nombre de crédits financiers aux banques et aux compagnies de navigation et, après la guerre, le département du Trésor américain ne fut pas en mesure de le rembourser en espèces. Au lieu de cela, ils lui ont offert un terrain de 100 000 acres dans l'ouest de l'État de New York.

En 1777, à l’âge de 21 ans, Angélica s’est enfuie avec John Church. Bien que les raisons qui expliquent cela ne soient pas documentées, certains historiens ont supposé que c'était parce que son père n'avait peut-être pas approuvé le match, en raison des activités de guerre fragmentaires de Church. En 1783, l'Église avait été nommée envoyée au gouvernement français. Angelica et lui s'établirent alors en Europe, où ils vécurent près de 15 ans. Au cours de leur séjour à Paris, Angelica a noué des amitiés avec Benjamin Franklin, Thomas Jefferson, le marquis de Lafayette et le peintre John Trumbull. En 1785, les églises s'installent à Londres, où Angelica se voit accueillie dans le cercle social de la famille royale et devient l'amie de William Pitt le Jeune. En tant que fille du général Schuyler, elle fut invitée à assister à l'inauguration de George Washington en 1789, une longue traversée de la mer à l'époque.

En 1797, les églises sont revenues à New York et ont colonisé leurs terres dans l'ouest de l'État. Leur fils Philip a aménagé une ville et l'a appelée pour sa mère. Angelica, New York, que vous pouvez toujours visiter aujourd'hui, conserve la mise en page originale mise en place par Philip Church.

Angélica, comme beaucoup de femmes instruites de son temps, était une correspondante prolifique et écrivait de nombreuses lettres à de nombreux hommes impliqués dans la lutte pour l'indépendance. Un recueil de ses écrits pour Jefferson, Franklin et son beau-frère, Alexander Hamilton, révèle qu'elle était non seulement charmante, mais aussi politiquement avisée, extrêmement spirituelle et consciente de son statut de femme dans un monde dominé par les hommes. . Les lettres, en particulier celles adressées à Angelica par Hamilton et Jefferson, montrent que ceux qui la connaissaient respectaient beaucoup ses opinions et ses idées.

Bien qu'Angelica ait eu une relation d'affection mutuelle avec Hamilton, rien n'indique que leur relation était inappropriée. Naturellement coquette, il y a plusieurs exemples dans son écriture qui pourraient être mal interprétés par les lecteurs modernes, et dans la comédie musicale "Hamilton", Angelica est dépeinte comme secrètement désireuse d'un beau-frère qu'elle aime. Cependant, il est peu probable que ce soit le cas. Au lieu de cela, Angelica et Hamilton avaient probablement une profonde amitié l'une pour l'autre et un amour mutuel pour sa sœur, l'épouse de Hamilton, Eliza.

Angelica Schuyler Church est morte en 1814 et est enterrée dans le cimetière de la Trinité dans le Bas Manhattan, près de Hamilton et Eliza.

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Elizabeth Schuyler Hamilton (9 août 1757 - 9 novembre 1854)

Elizabeth Schuyler Hamilton.

Ralph Earl / Wikimedia Commons

Elizabeth «Eliza» Schuyler était le deuxième enfant de Philip et Kitty. Comme Angelica, elle a grandi dans la maison familiale à Albany. Comme c'était le cas pour les jeunes filles de son époque, Eliza était une pratiquante régulière et sa foi est restée inchangée tout au long de sa vie. En tant qu'enfant, elle était volontaire et impulsive. À un moment donné, elle a même accompagné son père à une réunion des Six Nations, ce qui aurait été très inhabituel pour une jeune femme du dix-huitième siècle.

En 1780, lors d'une visite à sa tante à Morristown, dans le New Jersey, Eliza rencontra l'un des aides de camp de George Washington, un jeune homme du nom de Alexander Hamilton. Quelques mois plus tard, ils étaient fiancés et correspondaient régulièrement.

Le biographe Ron Chernow écrit à propos de l'attraction:


"Hamilton… a été immédiatement épris de Schuyler… Tout le monde a remarqué que le jeune colonel était égaré et distrait. Bien que distrait, Hamilton avait d'ordinaire une mémoire irréprochable, mais, revenant de Schuyler une nuit, il a oublié le mot de passe et a été barré par La sentinelle."

Hamilton n'était pas le premier homme auquel Eliza avait été attirée. En 1775, un officier britannique du nom de John Andre avait été invité à la résidence des Schuyler et Eliza s’est trouvée très intriguée par lui. Artiste doué, le major André avait fait des croquis pour Eliza et ils formaient une amitié ténue. En 1780, Andre fut capturé comme espion lors du complot déjoué de Benedict Arnold visant à prendre West Point de Washington. En tant que chef des services secrets britanniques, Andre a été condamné à la peine de mort. À ce moment-là, Eliza était fiancée à Hamilton et elle lui avait demandé d'intervenir au nom d'André, dans l'espoir de faire exaucer le souhait d'André de mourir par balles plutôt que par bout. Washington a refusé la demande et Andre a été pendu à Tappan, New York, en octobre. Pendant plusieurs semaines après la mort d'André, Eliza refusa de répondre aux lettres de Hamilton.

Cependant, en décembre, elle avait cédé et ils se sont mariés ce mois-là. Après un bref passage au cours duquel Eliza rejoint Hamilton à son poste militaire, le couple s’installe pour s’installer ensemble. Pendant cette période, Hamilton était un écrivain prolifique, en particulier pour George Washington, bien qu’un certain nombre de pièces de sa correspondance soient écrites dans la main d’Eliza. Le couple et leurs enfants ont déménagé brièvement à Albany, puis à New York.

À New York, Eliza et Hamilton ont mené une vie sociale vigoureuse, avec un calendrier apparemment interminable de bals, de visites de théâtres et de soirées. Quand Hamilton devint secrétaire au Trésor, Eliza continua d'aider son mari dans ses écrits politiques. Comme si cela ne suffisait pas, elle était occupée à élever leurs enfants et à gérer le ménage.

En 1797, la liaison entre Hamilton et Maria Reynolds, qui dura toute l'année, devint de notoriété publique. Bien qu'Eliza ait initialement refusé de croire les accusations, une fois que Hamilton a avoué, dans un texte connu sous le nom de Pamphlet de Reynolds, elle est partie pour la maison familiale à Albany alors qu'elle était enceinte de leur sixième enfant. Hamilton est resté à New York. Finalement, ils se sont réconciliés, ayant deux autres enfants ensemble.

En 1801, leur fils Philip, du nom de son grand-père, fut tué en duel. À peine trois ans plus tard, Hamilton a été tué dans son duel infâme avec Aaron Burr. Auparavant, il avait écrit à Eliza une lettre disant: «Avec ma dernière idée; Je chérirai le doux espoir de vous rencontrer dans un monde meilleur. Adieu, le meilleur des épouses et le meilleur des femmes. "

Après la mort de Hamilton, Eliza a été forcée de vendre son domaine aux enchères publiques pour payer ses dettes. Cependant, les exécuteurs testamentaires ont détesté l'idée de voir Eliza éloignée de la maison dans laquelle elle vivait depuis si longtemps. Ils ont donc racheté la propriété et la lui ont revendue à une fraction du prix. Elle y a vécu jusqu'en 1833, lorsqu'elle a acheté une maison de ville à New York.

En 1805, Eliza se joint à la Société pour le soulagement des veuves pauvres ayant de jeunes enfants. Un an plus tard, elle participe à la fondation de la Orphan Asylum Society, premier orphelinat privé de New York. Elle a occupé le poste de directrice de l'agence pendant près de trois décennies, et l'organisation existe toujours aujourd'hui sous la forme d'une organisation de services sociaux appelée Graham Wyndham. Dans ses premières années, la Orphan Asylum Society offrait une alternative sûre aux enfants orphelins et démunis, qui se seraient auparavant retrouvés dans des hospices, contraints de travailler pour gagner leur vie et se loger.

Outre ses contributions charitables et son travail auprès des orphelins de New York, Eliza a passé près de cinquante ans à préserver l'héritage de son défunt mari. Elle a organisé et catalogué ses lettres et autres écrits et a travaillé sans relâche pour que la biographie de Hamilton soit publiée. Elle ne s'est jamais remariée.

Eliza est décédée en 1854, à l'âge de 97 ans, et a été enterrée à côté de son mari et de sa soeur Angelica dans le cimetière de la Trinité.

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Peggy Schuyler Van Rensselaer (19 septembre 1758 - 14 mars 1801)

Peggy Schuyler Van Rensselaer.

Par James Peale (1749-1831) / Wikimedia Commons

Margarita “Peggy” Schuyler est née à Albany, troisième enfant de Philip et Kitty. À l'âge de 25 ans, elle s'est enfuie avec son cousin éloigné âgé de 19 ans, Stephen Van Rensselaer III. Bien que les Van Rensselaers soient des égaux sociaux des Schuylers, la famille de Stephen a estimé qu'il était trop jeune pour être marié, d'où son fugue. Cependant, une fois que le mariage a eu lieu, il a été généralement approuvé - plusieurs membres de la famille ont convenu en privé que le mariage de la fille de Philip Schuyler pourrait contribuer à la carrière politique de Stephen.

La poète et biographe écossaise Anne Grant, une contemporaine, a décrit Peggy comme étant «très jolie» et possédant un «mauvais esprit». D'autres écrivains de l'époque lui ont attribué des traits similaires et elle était clairement connue pour être une jeune femme vive et animée. Malgré sa représentation dans la comédie musicale en tant que troisième roue - celle qui disparaît au milieu du spectacle, on ne la reverra jamais - la vraie Peggy Schuyler était accomplie et populaire, comme il convient à une jeune femme de son statut social.

En quelques années à peine, Peggy et Stephen ont eu trois enfants, mais un seul a survécu jusqu'à l'âge adulte. Comme ses soeurs, Peggy a entretenu une longue et détaillée correspondance avec Alexander Hamilton. Lorsqu'elle tomba malade en 1799, Hamilton passa beaucoup de temps à son chevet, la surveillant et informant Eliza de son état. À sa mort, en mars 1801, Hamilton était avec elle et écrivit à sa femme: «Samedi, ma chère Eliza, ta sœur a pris congé de ses souffrances et de ses amis, je l’espère, pour trouver le repos et le bonheur dans un pays meilleur."

Peggy a été enterrée dans la parcelle familiale du domaine Van Rensselaer et a ensuite été enterrée de nouveau dans un cimetière à Albany.

À la recherche d'un esprit au travail

Dans la comédie musicale de Broadway, les sœurs volent la vedette en chantant qu'elles «cherchent un esprit au travail». La vision des dames Schuyler par Lin-Manuel Miranda les présente comme de premières féministes, conscientes de la politique nationale et internationale, et de leur propre position dans la société.

Dans la vie réelle, Angelica, Eliza et Peggy ont trouvé leurs propres moyens d’influencer le monde qui les entoure, dans leur vie personnelle et publique. Par leur longue correspondance les uns avec les autres et avec les hommes qui allaient devenir les pères fondateurs de l’Amérique, chacune des sœurs Schuyler a contribué à créer un héritage pour les générations futures.